Рассказ 19. Агония

Даже в смерти стоит остаться человеком.

Святой Князь Алексей-Основатель.
История Терранской Империи. 12321 год от С. К. (Сотворения княжества)

Императрица, оставшись одна, сдёрнула с головы корону и с размаху запустила ей в стену. С жалобным звоном та отскочила от деревянной панели, оставив на ней вмятину. Не обращая внимания на мигающий вызов визифона, метнулась к огромному, в несколько ростов среднего сюзита зеркалу и, сбросив с плеч мантию, застыла на месте, вглядываясь в себя… Да. Она ещё красива. И молода. Для её расы тридцать два года не возраст при двухсотлетнем сроке жизни… Проклятье Бездны! Десять минут назад её кабинет покинули министры. Словно сговорившись, все вываливали на неё одни плохие новости. Начальник разведки, этот кретин, доложил о том, что связь с «Призраком», на котором сверхважную миссию выполняла её единственная искренняя подруга, потеряна. Военный министр сообщил, что остатки флота после поражения при Юхасе неорганизованно отступают к Новой Метрополии. На промышленной Чеке, где выпускаются боеприпасы для армии, уже четвёртый день беспорядки, и полиция не в силах их успокоить…

Что же ей делать?! Что? Куда ни сунься – одни бездари и ничтожества. Зато у каждого за спиной орава вельможных родственников! Её Совет – кучка жадных, ненасытных хапуг, растаскивающих казну по собственным карманам. Империал падает, свирепствует инфляция. Биржи и промышленники Звёздного Объединения отказываются принимать валюту Новой Империи. Острая нехватка сырья, солдат, техники… Полный тупик. Надо признаться хотя бы самой себе – она проиграла… Этот… Родственничек покойной Майи оставил ей такую Державу, а она её, если говорить откровенно, просрала…

Рука вытащила из ящика драгоценного столика плоскую фляжку из обычного металла, поднесла к губам. Огненная жидкость обожгла внутренности, на секунду гнев и усталость ушли в сторону. Сделав ещё глоток, Яйли закрутила крышечку, расстегнула шитый платиновыми нитями парадный эйяс, длинное верхнее одеяние. Сбросила негнущуюся от металла ткань на пол, перешагнула, оставшись в одном белье. Тёмные Боги! Вызов? А, подождут… Она одна. Совсем одна. Почему те, кто прибыл с Герцогом в первой волне, покинули её? Все до одного? Ведь это они создали Новую Империю. И никого теперь рядом нет. Некоторые ушли сразу, как только землянин отрёкся от престола. Остальные – кто раньше, кто позже… Она казнила дель Эйри, занявшего при Медведеве пост начальника разведки. За шпионаж. Совсем недавно выяснилось, что все обвинения были клеветой и казненный палачом барон был невиновен. Да, клеветник разделил судьбу оболганного, но что толку? Его же не вернёшь? А ещё покойный отец утверждал, что у барона редкий ум… Землянин мог находить достойных! Тех, кто не проваливал бездарно порученное дело. А она… Зачем пошла на поводу обладающих высокими титулами и длинными родословными шептунов? Почему поддалась им?.. Выпить, что ли, ещё? Нет. Не стоит. Это дурная привычка, приобретённая на каналах рамджийской каторги. Вновь обратила внимание на мигающий сигнал вызова. Только тут заметила, что вызов идёт по военной линии. Встревожившись, снова накинула на плечи эйяс, нажала кнопку ответа. На экране появилось встревоженное донельзя лицо командующего одной из крепостей на границе системы Новой Метрополии.

– Ваше императорское величество! Прошу разрешения немедленно сделать доклад!

– Говорите, соизволяю.

Она поправила выпавший из причёски локон, а командир торопливо заговорил:

– Ваше величество! Только что получены данные с радарных постов двенадцатого сектора…

Яйли насторожилась – именно там произошло сражение, окончившееся полным крахом флота Империи.

– …Противник начал движение в сторону Новой Метрополии. По пути к нему присоединяются новые корабли. Мы рассчитали курс вражеской эскадры – Новая Метрополия! Императрица! Рамдж хочет закончить всё одним ударом! Они идут на столицу! Вы меня слышите?! Ваше величество?

С застывшим взглядом сюзитка протянула руку и выключила коммуникатор. Изображение командира крепости погасло на полуслове… Вот и конец. Новая Империя перестанет существовать… Но Яйли Грозная не сдастся просто так! Она ещё поборется! Обратится с воззванием к аристократам, к народу, к армии и флоту. Императрица найдёт силы переломить исход войны! В конце концов, бывало намного хуже, но она выжила. И сейчас Новая Империя воспрянет от угрозы и даст отпор зарвавшимся медведям!.. Подобрала так и валяющуюся на ковре корону, Хвала богам – цела! А то ведь грохнула со всей силы… Вновь набросила мантию, подошла к двери. Те послушно открылись, вышла из покоев – странно… Где охрана? Где караул?! Пустота. Вакуум… Одинокая женщина шла по пустым, гулким залам брошенного дворца. Никого. Ни единого человека. Её бросили все…

Время от времени по огромным зеркальным бронестёклам пробегала лёгкая дрожь. Корабли убегающих аристократов спешно взлетали с планеты, держа курс на Свободное Объединение. На полу валялись брошенные в спешке вещи, видно, кое-кто из слуг не упустил возможности прихватить «сувениры» на память из дворцовых ценностей…

Яйли вышла на обзорную галерею – перед ней расстилалась столица. Кое-где ночное небо озаряло пламя пожаров, бушующих в городе. Временами доносилась беспорядочная, заполошная стрельба. И непрерывно в чёрное небо уходили зелёные стрелы взлетающих с планеты яхт и челноков…

Женщина медленно стащила с головы драгоценную тиару, покрутила её в руках. Затем, широко размахнувшись, запустила в сад. В темноту. Кому-то повезёт… Республиканской эскадре до Новой Метрополии две недели пути. Так что время есть. Она успеет! Торопливо скинула с плеч мантию, заторопилась в свои покои. Там открыла стенной шкаф, нажала известные только ей серебряные шляпки гвоздей обивки. Задняя панель бесшумно ушла прочь, открывая дверь лифта. Яйли шагнула внутрь, утопила единственную клавишу, хищно усмехнулась: ну, князь, ты зря думаешь, что у меня нет рычагов воздействия на тебя! Я заставлю Терру вступиться за Новую Империю! Не хотелось поступать так, но твои войска будут воевать на моей стороне!..

…Через несколько минут узкое тело военного катера вырвалось из-под земли и устремилось в расцвеченное набиравшими силу пожарами небо. Императрица летела к заброшенной орбитальной станции, где в полной готовности хранился сверхскоростной одноместный курьер, использовавшийся для быстрой доставки документов и нужных людей. До столицы Терранского княжества ему шесть суток хода. Яйли успеет…

Над притихшим лесом бесшумно скользнуло плоское тело, чем-то напоминающее рыбу. Выбрав участок посвободней, таинственный аппарат выпустил посадочные стойки и, чуть качнувшись, замер на грунте. Воздух вдруг едва заметно замерцал, и через мгновение приземлившийся летательный аппарат исчез. Только четыре квадрата чуть примятой травы, поляна осталась по-прежнему пустынной. Внезапно из пустоты появились две фигуры в матовых боевых доспехах. Один из пришельцев закинул на плечо оружие, вновь окунул часть тела в пустоту и, когда появился назад, в его руках было нечто. Узкое вытянутое тело, расширяющееся к хвосту, высокие стабилизаторы, между которыми находилось облитое губчатым пластиком сиденье. Военный, а в этом сомнения не было ни капли, устроился поудобнее, тем временем его спутник проделал те же нехитрые манипуляции. Рука в боевой перчатке вдавила клавишу, и аппарат бесшумно взмыл ввысь, затем – исчез. Только чуть колышущиеся под напором рассекаемого воздуха ветви выдавали его путь…

– Переходим на пакетную связь. Включи биосканер.

– Вас понял…

…Поселение было пусто. Только груды изуродованных выстрелами в упор мёртвых тел в центре деревни. А чуть поодаль – самое страшное: несколько расчленённых человек, и две прибытые гвоздями к стене сарая молодые женщины с распоротыми животами, из которых свисали уже объеденные трупоедами внутренности. В тишине ночного воздуха послышался пронзительный звук – кто-то из невидимок скрипнул зубами. Затем вполголоса выругался.

– Борт, это разведка. Живых нет. Явно каратели поработали.

– Вас понял. Следуйте намеченным маршрутом. Режим маскировки прежний. Проверьте девятнадцатый квадрат. По перехваченным радиосигналам там что-то намечается.

– Есть!..

Скутеры добавили ход, до указанных командиром координат было почти двести километров, поэтому следовало поторопиться. Засвистел рассекаемый воздух, когда турбины прибавили обороты. Замелькала внизу чёрная земля под покровом глухой ночи. Но сонары исправно выдавали картинку на забралах шлемов разведчиков.

– Сержант, вижу засечку! Ещё одну!

– Тормозим!

Невидимки резко сбросили скорость, зависнув на месте.

– Вижу биологический след. Явно живые.

– Я тоже. Скажу больше – они маскируются. Картинка смазана.

– Накидки?

– Без сомнения. Так что идём на цыпочках и в максимальном режиме сокрытия…

Яхана дель Эрау, лейтенант тяжёлой пехоты Новой Империи чуть слышно выругалась, поспешно зажав себе рот. Не дай, Тёмные Боги, подчинённые услышат. А нужно лежать тихо, иначе спугнёшь этих палачей… Они опоздали в прошлый раз, и каратели ушли безнаказанно, перебив всех жителей деревни и вдоволь позабавившись кое с кем из крестьян. Но в этот раз на их головы падёт возмездие… Месяц назад флот Империи вынужден был отступить от планеты под ударом превосходящих сил наёмников Республики. Сражение было жестоким, с поверхности планеты хорошо виднелись непрерывные вспышки в пространстве. Противник вывалился из космоса внезапно, и наземные части, не говоря о местных жителях, даже не успели эвакуировать… Отступление имперского флота превратилось в паническое бегство, а потом небо расцвело капсулами десанта и начался судный день…

Их рота дралась до последнего заряда, а когда боеприпасы закончились, они пошли на прорыв… Выскочили всего четверо. Она, заместитель командира роты, два сержанта и врач, красивая молодая женщина. Им удалось спрятаться в подземных коммуникациях базы, и наёмники туда не полезли, предпочтя пустить отравляющий газ в систему. Спасло то, что они наткнулись на отсек, где ремонтники хранили средства защиты. Торопливо напялили на себя архаичные и неудобные гражданские костюмы. Им удалось выжить, но от того, что доносилось по гулким трубам и шахтам выжившие чуть не сошли с ума… Когда же спустя трое суток пехотинцы вылезли на поверхность, то все переблевались: отсечённые конечности и расчленённые тела, разбросанные внутренности, снятая с тел кожа. Разорванные на части БРами трупы и насаженные на специально выструганные из дерева колья. Есть ли предел жестокости землян-наемников?! Им даже в самых страшных кошмарах не могло привидится такое, что они обнаружили… Никто не сговаривался. Обшарили остатки Базы, собрали всё, что могло пригодиться, затем ушли в лес. Благо, Империя только начала осваивать этот мир и девственная природа ещё не успела изведать манипуляторов-киберов и строительных комплексов. Вначале они только прятались, а потом… решили заночевать в одной из разбросанных по горам деревушек, а утром, пока ещё спали, туда нагрянули каратели. Лоснящиеся коричневые лица, гортанные голоса и руки по локоть в крови… Очереди бластеров ударили по борту небольшого глайдера, на котором убийцы приехали, чтобы свершить своё чёрное дело. Никто не ушёл. Раненого наёмника добили, после того как на его шее обнаружили ожерелье из отрезанных мизинцев. Уцелевшие крестьяне спрятались в горных пещерах. А к их группе присоединилось ещё четыре девушки, поскольку именно их земляне убивали с особой жестокостью… Постепенно отряд рос, но, что самое удивительное, в их ряды вступали именно девушки и женщины. Мужчины, боясь такого матриархата, отчего-то предпочитали оставаться в стороне. Партизаны уничтожили ещё несколько мелких групп, и вскоре по планете полетела весть, что не все склонили головы и покорно ждут смерти. И когда об этом узнали наёмники, началась охота. Киберы-поисковики. От них отбились, но несколько повстанцев было ранено. А вскоре их загнали в ущелье, где сегодня утром и наступит развязка. Никто не собирался сдаваться. Наоборот, каждый член отряда жаждал прихватить с собой на тот свет как можно больше врагов. Вот и сейчас бойцы готовились к последней битве. А то, что она будет последней, не сомневался никто. Слишком много сил пригнали каратели сюда, чтобы можно было пробиться и уйти в другое место. И сейчас минировали подходы, закладывали фугасы, готовили к созданию завалов деревья. Под растянутыми маскировочными покрывалами, чтобы их не засекли с орбиты, рылись окопы, брустверы тяжёлого оружия обкладывались плитами камня. Словом, день предстоял быть жарким и кровавым. А также – последним для всех…

Яхана опять поднесла к глазам ночной бинокль. Далеко. А то бы сейчас пару ракет, и конец их веселью… Увеличила кратность. Как истинные варвары, наёмник жгли самые обыкновенные костры, на которых что-то жарилось на угольях. Возле одного, чьё пламя вздымалось выше всех, в неизвестном ей ритме кружились силуэты, изгибающиеся под неслышимую ей музыку. Девушка осторожно потянула с головы накидку маскировочного комбинезона. Нет, не слышно ничего. Ладно. Нужно отдохнуть перед боем. Повернулась к своему заместителю, одной из крестьянок, пошедшей с ней:

– Лана, я ухожу, а вы меняйтесь каждые два часа. Как только начнётся шевеление – бегом назад и поднимайте всех.

Та молча кивнула, а командир, на мгновение положив ей руку на плечо, кивнула в знак прощания головой и бесшумно заскользила по тропке вниз…

Внезапно как будто что-то пронеслось в воздухе над ней. Девушка вскинула голову – показалось или просто ночная птица…

– Борт, это – Первый. Обнаружили большое скопление бронетехники и живой силы врага возле входа в ущелье. Судя по всему – готовится войсковая операция. Выдвигаемся вглубь. Попытаемся разведать, из-за чего шум-бор.

– Вас понял. Максимальная маскировка…

Яхана подошла к своей палатке. Интересно, с чего начнётся атака? Они начнут артподготовку или сразу пустят в ход БРы? Если полетят ракеты и снаряды, то придётся туго. Впрочем, здесь много пещер, и есть шанс уцелеть, если не применят напалм. Но если первыми пойдут пехотинцы – тогда эти земляне умоются кровью. Ладно, утром будет видно… Она устроилась удобнее на камне, потянулась к заботливо укутанному куском одеяла котелку со своей порцией пищи. Девчонки готовили очень вкусно. Впрочем, они же простолюдинки, и умение сварить что-либо своими руками является для них предметом гордости. В отличие от них, аристократок. А чем, собственно говоря, они лучше их? Поколением предков? Так ведь и эти крестьянки и работницы родились не из воздуха. У каждой из них были родители. Кое-кто из её бойцов наизусть перечисляет двадцать поколений своей семьи. А их верность и честь? Как они тащили докторшу, которую зацепил осколок мины, почти двадцать лиг, пока та не скончалась на их руках… И никто, ни одна не заикнулась, что нужно оставить раненую, поскольку та – не выживет. А на хвосте висели убийцы… Ложка проскребла по дну. Не заметила, как всё съела… На звук из темноты шагнула фигура её ординарца или адъютанта, не суть важно. Олли, худенькая пятнадцатилетняя девочка-подросток, серьёзная не по годам…

– Не спишь, малыш?

Суровый ответный взгляд…

– Отосплюсь в могиле, ваша честь.

– Ты не надеешься, что мы завтра выживем. Впрочем, уже сегодня…

– Шансов нет, ваша честь.

– Яхана, Олли. Не называй меня, словно вашего судью. В смерти все равны.

– Да, в смерти все равны…

Эхом откликнулась девочка, затем расстегнула тёплый эйяс, показала обмотанную вокруг талии взрывчатку. Вновь застегнулась.

– Яхана, я буду рядом. Так что…

Лейтенант молча кивнула головой в знак благодарности. Попасть в плен к этим… Ни за что!!!

– Борт, это первый. Нашли партизан. Их прихватили каратели. Отступать им некуда. У республиканцев подавляющее превосходство.

– Что предлагаете?

– Тут одни женщины. Если они достанутся этим… зверям, будет что-то ужасное. Думаю, что стоит их либо эвакуировать сейчас, либо – помочь им в бою. Будет легче уговорить.

Несколько минут тишины, затем корабль ответил:

– Найдите их командира и предложите эвакуацию. Вступать в бой с наёмниками нам нельзя. Иначе не выберемся с планеты.

– Вас понял. Приступаю…

Лейтенант не успела ничего понять – вдруг из пустоты, прямо из воздуха появилось две руки, а в следующий момент она очутилась в стальных объятиях. Затем навалилось ускорение, и ей в ухо шепнули:

– Не шумите, офицер. Мы – друзья. Если отпущу вас, не станете кричать?

Она кивнула головой, но как только закованная в металл рука освободила её губы, набрала полную грудь воздуха, чтобы подать сигнал тревоги… Но похититель оказался сильнее и тотчас вновь запечатал ей рот.

– Обманывать нехорошо, госпожа. Мы действительно друзья. Сержант Сергеев, Терранское княжество.

Терранцы?! Но… Они же нейтральны! Откуда здесь? И что у них за техника?! Прошептала сдавленно:

– Я не стану кричать.

– И хорошо.

Сталь объятий разжалась, и девушка почувствовала под ногами землю. А через миг невидимость исчезла, и она увидела двух солдат в полной защите неизвестной ей конструкции. А потом разглядела пять пальцев на руке похитителя и её рука метнулась к висящей на поясе кобуре, пальцы схватили пустоту…

– Вы это ищите, госпожа?

Землянин продемонстрировал ей ручной бластер. Затем выдернул обойму, вернул ей, предварительно, продёрнув ушки затвора.

– Я вам ещё раз повторяю: мы – друзья. Эти вот, существа… – Кивнул шлемом в сторону лагеря карателей: – Наши враги тоже. Пусть не сейчас, но скоро станут ими. Как я вижу, ваши дела швах.

– Швах?

– Простите, госпожа. Земной термин. Кстати, мой напарник – сюзит, как и вы.

Молчавший второй солдат сдёрнул с головы шлем, демонстрируя знакомые черты.

– Рядовой Лоури, госпожа.

– Лоури? Вы из рода дель Лоури?!

Это было боvльшим потрясением, чем каратели, чем её похищение, чем всё, вместе взятое. Род дель Лоури был хорошо знаком лейтенанту, поскольку относился к одним из прославившихся в первую войну родов.

– Младшая ветвь, госпожа. Бывший герцог дель Лоури – мой отец. Он отказался от титула.

– О, Тёмные Боги… Что творится во Вселенной…

– Госпожа, у нас мало времени. Вас хорошо запечатали в этом ущелье, так?

Девушка молча кивнула, медленно возвращаясь к реальности. А сержант продолжил, наплевав на её нашивки офицера:

– Помню, в сорок втором нас тоже немцы зажали на Дону. Еле выбрались. Вам надо уходить. И немедленно.

Лейтенант глухо бросила.

– У нас нет путей отхода. Утром мы умрём.

И прихватим с собой столько врагов, сколько сможем.

– Похвально. Но – глупо. У нас есть другое предложение.

В ее душе вдруг вспыхнула сумасшедшая надежда.

– Мне жаль вас огорчать, госпожа, но кроме вас на планете нет больше живых людей. Наёмники перебили всех. По нашим данным, здесь было около ста тысяч поселенцев…

– Сто пять. Значит…

Ответный кивок головой.

– Мы можем вытащить вас отсюда. Но только в пределы княжества. Согласны?

Яхана на мгновение задумалась. Пусть их спасут. А там – будет видно. Всё же жизнь лучше смерти. Пусть и почётной. Тем более её девочки должны жить. Они же матери. Пусть и будущие. И именно от них зависит дальнейшая судьба Империи… Кивок головой в знак согласия. Терранец удовлетворённо вздохнул и забормотал в шлем:

– Борт, я первый. Они согласны.

Из шлема чётко прозвучало:

– Пусть немедленно идут к дальнему концу ущелья. Мы сядем там…

…Яхана в сотый раз возблагодарила Светлых Богов за то, что смогла всё же навести в своём отряде настоящую воинскую дисциплину. Когда из воздуха вдруг возникла аппарель, на которой стоял одетый в такие же доспехи, как и у двух первых встреченных ей солдат, военный, кое-кто из партизан даже отшатнулся назад, бормоча про себя молитвы. Но хлёсткая команда мгновенно заставила забыть все страхи и ужасы – одна за другой девушки и женщины взбегали по трапу, оказываясь внутри невидимого корабля. Когда все сто тридцать человек оказались на борту, командир бота молча задраил аппарель.

– Почему мы не взлетаем?

– Тридцать минут, госпожа. Мои ребята преподнесут сюрприз эти ублюдкам…

Через полчаса аппарель вновь открылась, и оба бойца влетели внутрь, отключив систему невидимости.

– Взлетаем. Командир! Таймер на пяти минутах!

Отрывистая команда. Перегрузка.

– Смотрите сюда, госпожа.

Стена стала прозрачной, и лейтенант узнала ущелье, где их обложили, а через мгновение далеко внизу вспух шар так хорошо ей знакомого мезонного взрыва…

Оглавление