Рассказ 20. Спаси Империю!

Иногда приходится поступиться малым, чтобы сохранить большее.

Святой Князь Алексей-Основатель.
Терранская Империя. Из бесед с детьми. 23 год от С. К. (Сотворения княжества)

Алексей так и вынес её на Терру на руках. Он всю дорогу, все трое суток ни на шаг не выпускал сюзитку одну из каюты. Всегда только вместе. В его апартаментах были и душ, невиданная роскошь на имперских кораблях, и все остальные удобства. Только вот кровать одна… Но противиться неизбежному у Майи уже не было ни сил, ни желания… Слишком долго она страдала в одиночестве, да и тело – оно предало её. Как ни старалась сюзитка сдержаться, показать свою гордость, но едва за ними закрылась дверь княжеской каюты, она вывернулась из рук державшего её мужчины и впилась ему в губы поцелуем… А потом, потрясённая произошедшим, полная счастья и жизни лежала в смятой, разбросанной постели, положив ему голову на грудь и слушая, как колотится его сильное сердце. И пусть будет, что будет. Ей всё равно. Даже если за спиной шепчутся, указывают пальцем, распускают сплетни – она любит Алексея больше жизни.

И если он отвернётся от неё – того, что произошло между ними в этой постели, не отнять. За этот кусочек счастья она готова отдать свою жизнь… Так прошёл путь до Терры, где на трапе князь вновь подхватил её на руки и так и вынес из челнока. Ярко светило зимнее солнце, рассыпая лучи на ослепительно чистом снегу, покрывающем большой парк возле дворца. Охрана деликатно держалась позади, а он, её единственный мужчина, нес Майю на руках к дворцу. Она смущённо прятала голову у него груди, отчаянно краснея, а Алексей, казалось, был намерен всем продемонстрировать, что у него появилась пассия… Путь под десятками глаз слуг и народа, облепившего ограду дворца, казался бесконечным, и баронесса забеспокоилась, хватит ли сил у Алексея донести её туда, куда он хочет. Но он не выказывал ни малейших признаков усталости, легко шагая по аллее, затем – по ступенькам, а Майа чувствовала, как уходят прочь тревоги и волнения и её сердце наполняют покой и радость.

Сама атмосфера Терры очищала душу. Несмотря на чуть большую силу тяжести, телу становилось легче. Молодая женщина осмелилась слегка приподнять голову, взглянула в лицо Медведева – тот, перехватив её взгляд, ласково улыбнулся в ответ, и почему то ей показалось, что весь кошмар позади. Что теперь их никто никогда не разлучит. Что она, наконец, обретёт покой и счастье…

Высокие створки распахнулись, и Алексей внёс её в большие покои.

Только теперь князь позволил ей встать на пол, впервые коснуться поверхности нового мира. Привлёк к себе, нежно поцеловал. Она счастливо вздохнула.

– Устала, милая?

– Нет. Немножко…

– Это с непривычки. У нас здесь гравитация на одну десятую больше стандарта. Но к этому быстро привыкаешь. Хочешь чего-нибудь съесть? Может, примем ванну?

Майа густо покраснела, а он вновь улыбнулся:

– Не смущайся. Тебе вновь придётся привыкать к очень многому…

Его объятия разжались, и нехотя мужчина отошёл от неё, подойдя к небольшому шкафу в изголовье огромной кровати. Раскрыл створки, достал оттуда небольшой футляр, повертев в руках, вновь убрал назад. Вытащил бутылку, два высоких бокала.

– Присаживайся. Надо же отметить нашу встречу.

Майа напряглась – что-то было не так. После этой коробочки вдруг нечто встало между ними. Тем не менее верить в плохое не хотелось, и она послушно уселась в кресло напротив него и взяла в руки бокал с вином. Алексей последовал её примеру, затем коснулся краешком сосуда её бокала, поднёс к губам, но на мгновение остановился, чтобы произнести:

– Ты знаешь, я очень рад вновь встретить тебя…

Улыбнувшись ему в ответ, баронесса сделал глоток. Вино было невероятно вкусным… Алексей, поставив бокал на стол, внимательно посмотрел на неё, затем тихо произнёс:

– Кем ты хочешь быть, Майа?

– Что?

Она не поняла, что он спросил, и землянин повторил:

– Кем ты хочешь быть, Майа дель Соу? – выделил он первое слово.

Недоумевая, молодая женщина посмотрела на сидящего напротив мужчину, с напряжением смотрящего на него. Кем? Как же понять его странный вопрос после всего, что было между ними? И почему он так вдруг изменился? Напряжение росло с каждой секундой её молчания, и словно что-то сверкнуло в её мозгу – она поняла!

Медленно, словно в замедленной съёмке сюзитка тоже поставила бокал на стол, обошла преграду между ними, опустилась на колени Алексею. Обняла, счастливо вздохнула, затем прошептала ему на ухо:

– Я хочу быть любимой тобой… А кем – ты решишь сам…

Он вздрогнул, но сюзитка откуда-то знала: её слова – единственный правильный ответ. И пусть будет, что будет…

Полёты на таких скоростных кораблях, как курьер, имели один, но достаточно существенный недостаток: весь путь проходил под ускорением, либо разгонным, либо – тормозным. Поэтому и использовались они крайне редко, только в случае острой необходимости. Но спасение Империи стоило всех неудобств и мучений. Тем не менее, когда курьер вынырнул на границе княжества и сразу был взят под прицел дежурным патрулём, Яйли испытала настоящее облегчение, что первый этап её замысла прошёл успешно…

– Неизвестный корабль, сообщите вашу принадлежность и причины вторжения в пространство Терранского княжества.

– Курьер Новой Империи к князю Терранскому по срочному делу, не терпящему отлагательств.

На том конце связи на секунду задумались, потом озадаченно произнесли:

– К его величеству?

Яйли нетерпеливо выругалась в сторону от микрофона, затем повторила:

– Да, к князю Терранскому с неофициальным визитом! И, командир, думайте быстрее – речь идёт о жизнях миллиардов разумных существ!

…Секундное замешательство собеседника. Затем твёрдый ответ:

– Вы не можете проследовать дальше – вашего корабля нет в списке допуска.

Императрица едва не обложила командира корабля изысканным матом, потом спохватилась. Нет, руганью делу не поможешь…

– Господин офицер, я бы хотела поговорить с вами по закрытому каналу с использованием видеосвязи. Вы можете это организовать?

– Линия пять по общей классификации, сбрасываю инфопакет.

Сухой ответ. Что же – посмотрим, что ты запоёшь через секунду. Логгер озабоченно пискнул, переваривая полученный разовый шифр, затем включился в видеорежим. В воздухе повисло изображение офицера с неизвестными знаками различия.

– Говорите, леди.

– Я – Императрица Яйли. И мне нужна немедленная встреча с вашим князем.

Военный озадаченно посмотрел на женщину, затем в сторону, наверное, на идентификатор, видно не веря, что эта измученная дама с горящими лихорадочно глазами в лопнувших от постоянного ускорения каппилярах, и есть действительно владычица Новой Империи. Через секунду выражение его лица изменилось. Но не на почтительное, как ожидала Яйли, а презрительное.

– Ждите. Я доложу о вас.

– Но…

Офицер и, что самое обидное, её соплеменник-сюзит так же презрительно повторил:

– Ждите. О вас будет доложено по инстанции…

Впрочем, долго его молчание не затянулось: буквально через пять бесконечно долгих минут, во время которых Императрица чуть не лопнула от бешенства, он вновь появился перед её глазами и сухо бросил:

– Следуйте по вектору 33-04-08. Там вас будут ждать. Пароль прохода для вашего корыта – «Синий – два».

– Корыта?

Яйли едва не лишилась дара речи, но командир терранского корабля уже отключился. Не медля ни секунды, женщина ввела полученный пароль и курс в логгер управления и включила двигатели. Перегрузка вновь навалилась на измученное тело…

…Лицо Алексея изменилось, когда он услышал те слова, что произнесла Майа. Вся напряжённость мгновенно исчезла, словно с его плеч свалилась неимоверная тяжесть. Он прижал её к себе, поцеловал, и женщина ощутила себя действительно любимой. Счастливо вздохнула. Его пальцы коснулись щеки, ласково провели по ней, смахивая непрошеную слезу.

– Ты плачешь? – удивлённо произнёс он.

– Это от счастья. Почему я была такой дурой? Из-за моей гордости мы потеряли столько времени, которое могли провести вместе… Потеряли нашу дочь…

– Иму? Я так жалею о её нелепой гибели и до сих пор виню себя…

Майа опустила голову, тихо произнесла:

– Нет… Не Иму. Тогда ночью… Ты помнишь?

– Конечно!

– Я забеременела. Но ты отрёкся от престола и, хотя позвал меня замуж, мне пришлось отказаться.

– А мне было непонятно, из-за чего…

– Я побоялась, что ты догадался о моём положении и делаешь своё предложение из жалости.

– Подожди… Ты ждала ребёнка? И ничего мне не сказала?!

– Но ты был так холоден, так жесток…

Алексей опустил взгляд:

– Прости. Я просто не мог поверить…

– Врачи сказали, что она умерла, что это из-за того, что я слишком переживала нашу разлуку. Сейчас ей было бы семь лет. А ещё – я помню, что у неё были твои глаза, серые…

– Что?!

Медведев вздрогнул.

– Серые глаза?! Семь лет? Ты говоришь, ей семь лет?

– Что произошло?

Майа испугалась неожиданной реакции Алексея, а тот вдруг мягко снял её с колен и поставил на пол. Поднялся сам.

– Нам стоит прогуляться по парку…

Открыл шкаф, к удивлению женщины, там была женская одежда. Он выбрал лёгкую шубку до колена, протянул ей:

– Прошу! Мои царедворцы очень расторопны. Едва начальник охраны сообщил, что я возвращаюсь с Арзамаса не один, как тут же всё было приготовлено.

И подмигнул ей. Затем вынул из стола какой-то небольшой прибор, положил в карман своей куртки, в которую успел облачиться.

– Идём.

И бросил взгляд на часы…

В парке играли дети. Завидев Алексея и Майю, они бросили все игры и облепили князя, радостно визжа и вися на нём, даже оттеснив Майю в сторону. Тот счастливо улыбался. Потом все вновь принялись за свои занятия. А её мужчина подошёл к ней, держа за руку девочку-сюзитку. Малышка настороженно взглянула на баронессу:

– Ты кто? Почему дядя Лёша хочет меня с тобой познакомить?

Женщина недоумённо взглянула на девочку, потом на князя, ничего не понимая.

– Алексей, в чём дело?

Тот каким-то сдавленным голосом заговорил:

– Я чувствовал, что с этой крошкой что-то не так с того момента, как впервые увидел её. Она очень похожа на Иму и на тебя. И ещё тогда я заметил, что у неё серые глаза, но не придал этому никакого значения. А сейчас я прихватил с собой геноанализатор. Майа, я уверен, – это она! Наша дочь! Господи!

– Но ведь у неё есть родители? Ты обманываешь себя и меня…

– Нет! Эта машина не врёт! А у неё никого нет. Девочку передали к нам с партией сирот Новой Империи. Тебя обманули!

– Не может быть… Не может быть… Как она могла… Как?! – в отчаянии выкрикнула женщина, сжав кулаки и потрясая ими в воздухе. – Яйли! Ты же была для меня всем! Как ты могла меня предать?!

Затем опустилась на колени прямо в снег, протянула к девочке руки:

– Доченька, я твоя мама… Наконец-то боги вернули тебя мне…

Та испуганно посмотрела на плачущую женщину, потом на держащего её за руку князя:

– Дядя Лёша, а это правда моя мама?

– Конечно, маленькая. Правда. Тебя украли у неё, когда ты только родилась, и она считала, что ты умерла. Не обвиняй её в том, что тебя бросили. Майа ничего не знала.

Девочка вздохнула и снова задрала голову:

– Дядя Лёша, а кто она вам?

Алексей тоже присел на корточки, взъерошил торчащую из-под шапочки светлую чёлку:

– Она – твоя мама. А я – твой папа. Значит, кто мы тогда?

– Ой, я знаю-знаю!!!

Малышка даже подпрыгнула от радости:

– Вы муж и жена! Значит, моя мама – ваша жена! А я тогда – ваша дочка!

Потом вдруг остановилась и озадаченно произнесла:

– А когда вы поженились?

Ответить Алексей не успел, подползшая прямо по снегу на коленях Майа стиснула дочь в объятиях, орошая её лицо слезами…

Как назло запищал вызов в личном коммуникаторе. Отойдя чуть в сторону, князь включил аудиополе, чтобы никто не мешал говорить, поскольку абонент был серьёзный:

– Что случилось, Миша?

– У нас опять проблемы.

– Я никуда не полечу! Только обрёл жену и дочь, и ты меня уже от них отрываешь! Даже если с небес упадёт сама Яйли Грозная, мне плевать!

– Уже.

Начальник контрразведки Столяров, как обычно, ехидно улыбнулся.

– Что – уже? – не понял Князь.

– Свалилась с небес твоя Яйли Грозная! Через два часа мой фрегат доставит её на орбиту Терры. Так что – бросай всё и готовься к встрече. Дамочка настроена решительно. И, поверь, у неё вроде что-то есть в кармане. Уж больно она уверенно держится…

Медведев хищно усмехнулся:

– Она вовремя. У моей будущей княгини к ней имеется пара-тройка не очень приятных вопросов…

– Уже княгини? Рад, что я всё правильно понял. Желаю счастья!

С этими словами абонент отключился, а Алексей обернулся к своим спутницам – Майа уже не плакала, а счастливо улыбалась, потому что встревоженная девочка ладошкой утирала слёзы с её лица.

– Девочки, нам надо вернуться. К нам едут гости, а вы совсем не одеты.

Малышка выпалила с серьёзным видом:

– Почему? И на мне курточка, и на тёте маме шубка…

– Не тёте маме, а просто – маме…

Майа выпрямилась, наконец встав с колен:

– Она привыкнет, дай ей время, Лёша.

– Конечно, привыкнет! Я не сомневаюсь. Но нам действительно надо привести вас в подобающий вид. Как я понял, у тебя появилось желание задать Яйли несколько вопросов? Могу тебе в этом помочь.

Озабоченно взглянул на часы.

– Через три часа она будет здесь.

Баронесса даже ощетинилась, словно гигантская кошка, её глаза полыхнули огнём. Она зловеще улыбнулась:

– Спасибо! Я думаю, что ей будет нелегко ответить…

…Роскошный по имперским понятиям челнок доставил Императрицу на поверхность Терры почти незаметно. Ни перегрузок, ни тряски при вхождении в атмосферу. Её курьерский корабль встретили в пути. Огромный, невиданный ею доселе военный корабль легко догнал идущий на полной скорости курьер, ухватил магнитным захватом и втянул в ангар. Там, после шлюзования Яйли встретил высокий военный в чёрном мундире контрразведки. Его она узнала. Да и как было не узнать Начальника специальной службы генерала Столярова? Только вот всё досье на него составляла единственная расплывчатая голография и строчка с инициалами. Так что, оставалось только ждать прибытия и встречи с князем. Впрочем, контрразведчик вёл себя предельно корректно и даже предоставил ей возможность немного прийти в себя в отдельной каюте, куда по её просьбе доставили небольшой чемодан с запасной одеждой. После горячего душа Яйли, недолго думая, выбрала роскошный эйяс из натуральной ткани, с золотой ручной вышивкой. Ей было просто необходимо произвести впечатление на князя. Ведь речь шла о судьбе Империи.

А что ни говори – именно нынешний терранский владетель стоял у его истоков…

Пискнул зуммер. Императрица обернулась, оторвавшись от зеркала, в котором контролировала нанесение боевой раскраски, долженствующей оказать нужное влияние на Медведева. В каюту вошёл Столяров.

– Вы готовы, госпожа? Челнок ждёт. Мы на орбите Терры.

Женщина не поверила своим ушам – так быстро? Просто невероятно! Молча поднялась из-за столика.

– Мои вещи?

– Их доставят в ваше распоряжение в любой момент. Князь уже ждёт вас.

– Великолепно.

Она удовлетворённо вздохнула.

– Идёмте, генерал.

Тот развернулся, и Яйли последовала за ним. Путь оказался недолгим. Бесшумный лифт доставил их в один из ангаров, где уже стоял наготове орбиттер, как иногда называли челноки. Усевшись в мягкое, необычайно удобное кресло, сюзитка притихла, уйдя в себя. Она проигрывала предстоящую ей встречу с Медведевым. И вдруг ей стало страшно. Она не могла предвидеть будущее, как её отец. На каторге ей выжгли нервные центры, отвечающие за эту способность. Но, видимо, их остатками что-то пыталось передать ей предупреждение об ошибке, которую сейчас Яйли совершает. Тряхнув головой, чтобы отогнать нехорошее ощущение, женщина попыталась собраться с мыслями. Насколько сюзитка помнила, землянин был настоящим телёнком в общении с ними. Всегда приходилось проявлять инициативу самой. Какой же глупой и наивной девчонкой была она одиннадцать лет назад на Земле… Погубила всю миссию, бросившись, как влюблённая соплячка, искать его… Нет. Больше такого не повторится. Императрица не поддастся чувствам. Это не для людей их положения. Холодный трезвый расчёт стоит во главе действий правителей, и эмоции, которые могут выражать более низкие по статусу, им, правителям, неподобают. Сейчас все её поступки направлены на благо Империи. Жаль, что Майа погибла. Терране, как правило, уничтожают шпионов и диверсантов без предупреждения. Так что наперсница наверняка мертва. А жаль! Иначе бы она предложила бы её князю в обмен на военную помощь! Хоть в рабыни, хоть в наложницы! Он по уши был влюблён в подругу… Но если на то пошло – она сама готова влезть в его постель за эскадру таких вот чудовищ, одно из которых доставило её сюда, к столице княжества…

«Что?! О чём ты думаешь, Яйли? Ты готова поступиться даже честью? Да! Ради спасения Империи я готова даже спать с этим варваром…»

– Прибыли. Князь ждёт вас у себя. Вы же не хотите афишировать свой визит, если мы вас правильно поняли?

Генерал отвлёк Императрицу от раздумий. Та поднялась:

– Ведите меня к нему. Где он, кстати?

– В своих покоях, госпожа. Ждёт вас с нетерпением…

Высокие створки дверей распахнулись, и она оказалась в апартаментах Медведева. Строго и функционально. По-мужски. Значит, женщин здесь нечастые гостьи… Это хорошо! Это ей на руку. Из-за стоящей возле угла ширмы донёсся его ненавистный голос:

– Принцесса? Прошу вас сюда. Специально к вашему прибытию я заварил кофе лично.

– Кофе?!

– Ну да. Почему бы нам не поболтать по-дружески за чашечкой этого великолепного напитка? Не поторговаться? Вам ведь что-то наверняка нужно, иначе бы я вас не увидел ещё очень и очень долго. Если бы вообще наша встреча состоялась…

Яйли не понравился его тон, но выбора не было – за ней стояла Империя…

Вопреки ожиданиям ничего страшного за ширмой не было, скромный стол, несколько стульев за ним. Даже не кресел. Едва сюзитка появилась в поле зрения, Алексей поднялся и жестом предложил Императрице занять место.

– Прошу. Столь неожиданный визит, честно говоря, меня удивил. Вам налить?

– Да. Думаю, так будет легче разговаривать.

Землянин, прямо-таки священнодействуя, извлёк из ящика стола маленькие аккуратные чашечки, приборы. Снял с горячей турки консервационный пакет. Мгновенно разнёсся потрясающий аромат свежесваренного напитка. Невольно Яйли потянула носом волшебный запах. Вот уж, действительно, невероятный вкус и запах…

Между тем Алексей разлил по сосудам напиток, сел. Сделал первый глоток.

– Итак, госпожа… Что привело вас ко мне? До вас дошло, что Империя проиграла войну?

«…Естественно, что ему доложили. Его шпионы в Империи на порядок выше моих. Да и тех он всех уже выловил…»

– Допустим, что так. И что из этого?

– Что из этого?

Князь сделал ещё глоток, усмехнулся краешком губ.

– Давайте попробуем угадать. Я должен отправить свою армию вам на помощь, либо предоставить технологии чудо-оружия, могущего переломить ход войны в вашу пользу. На ваш выбор, госпожа. Впрочем, могут быть разные нюансы, но результат – один: Империя должна сохраниться и остаться под вашим управлением.

– Для этого не нужно быть ясновидцем. Достаточно грамотного аналитика.

– Согласен.

Вновь этот проклятый глоток напитка! Он не спешит, явно тянет время. Зачем? Ироничный взгляд и…

– Но, как вы знаете, альтруизм не в привычках нашей Вселенной. За всё надо платить. Вы согласны?

Молчаливый кивок головой.

– Отлично! Итак, перейдём к конкретному делу: что может предложить Новая Империя взамен крови и жизней подданных Терранского княжества?

«Ого! Это мне совсем не нравится… Но пора выкладывать козыри…»

– Мы готовы оплатить ваши услуги любой ценой. После победы, разумеется.

– За счёт военных репараций? Старо, как мир, леди. После моих солдат выплачивать компенсации Империи будет просто некому.

Сюзитка содрогнулась внутри себя и от слов, и от тона, каким эта фраза была произнесена…

– Вы надеетесь на свою армию, князь?

– Плох тот генерал, который не уверен в своих солдатах. У нас, на Земле, говорили так. Но вы уходите в сторону, леди. Чем же мне может заплатить Новая Сюзития? Ведь у вас нет ничего, что бы заинтересовало меня.

Яйли победно улыбнулась:

– Здесь вы ошибаетесь, князь! У меня есть кое-что, за что вы согласитесь начать войну с Республикой.

И что же, если не секрет?

«…Проклятая ирония на его лице…»

– Я могла бы предложить вам женщину. Но как мне стало известно – она мертва.

– Женщину? Мне?

– Да, князь. Вашу единственную настоящую любовь, Майю дель Соу. Она не вернулась после одной деликатной операции, к моему искреннему сожалению. Простите.

– Не стоит…

«…Тёмные Боги!!! Какое самообладание! Ни малейшего проблеска чувств! А ведь он действительно любил её… Что же, тогда мой последний козырь…»

– Как я уже сказала, Майа дель Соу, моя наперсница, мертва. Но совершенно случайно, буквально через несколько часов после её отлёта в ту роковую миссию, я узнала, что после неё осталась девочка. Ваша дочь. Врачей, принимавших роды, заставили обмануть несчастную баронессу, и они сказали, что ребёнок умер…

«…Ага! Тебя всё-таки пробрало!..»

– …Я не успела сообщить матери. Но зато мне удалось выяснить, где сейчас находится девочка. Итак, князь, давайте договоримся: вы мне флот, я вам – дочь. По рукам?

Медведев вновь сделал глоток кофе.

– А почему вы думаете, что меня заинтересуют ваши сказки, леди?

– Сказки?!

– Да. У нас подобные небылицы называют так.

– Клянусь памятью отца – я не лгу!

– Отца? – переспросил он. Затем его лицо стало суровым: – Ваш отец, Яйли, был великим, настоящим правителем Империи. Жаль, что вы оказались недостойны его памяти. У вас нет ничего, чтобы заинтересовало меня и княжество.

– Есть!

«Проклятье! Ей ничего не остаётся, как…»

Она рывком поднялась со стула.

– Зачем же так нервничать? Политик должен уметь проигрывать…

– Тогда мне придётся перешагнуть через кое-что ради Империи.

– Через мой труп? Смешно, принцесса.

– Нет. Мне не нужен труп. Мне нужен живой князь, который даст мне войска. Но я могу пожертвовать собой ради этой цели. Вы хотите меня, князь? Как женщину? Я готова сделать для вас в постели всё, что вы пожелаете, удовлетворить все ваши сами изощрённые желания, даже… даже родить вам ребёнка! Но прошу, умоляю, дайте мне войска! Спасите Империю! Она же и ваше детище!

– Которое вы погубили. Сядьте на место, Яйли.

И не стоит трясти своими прелестями. Они меня ничуть не привлекают. Тем более что вы, сюзиты, всю свою историю умудрялись придумывать для самых красивых женщин во Вселенной самые уродливые платья.

– Что?!

– Я хотел бы познакомить вас со своей семьёй, чтобы вы окончательно успокоились.

«Семья?! Разве он женат? Никто, никогда даже не заикался, что у Медведева есть семья! Наоборот, все в один голос с пеной у рта утверждали, что он столько лет хранит верность Майе… Нет, наверное, это морганатический брак! Это какая-то ошибка! Или страшная ложь! Он не может не послать войска на помощь Империи! Просто не может!..»

Она вздрогнула, когда сзади раздался чей-то знакомый голос:

– Дорогой, а вот и мы!

Медведев вскочил, словно подброшенный пружиной, тут же выдвинул два стула.

Яйли сидела неподвижно. Это – конец всему. Всем её надеждам, всем мечтам…

– Вы не хотите со мной познакомиться, леди?

«…Это… Не может быть! Они просто похожи! Но, Тёмные Боги! Какое сходство! Наверное, из-за того, что она тоже сюзитка! И явно аристократка. Но как они похожи… Проклятье Тьмы! Если бы она не улыбалась, я бы сказала, что это Майа, не раздумывая ни мгновения! Но на лице моей подруги навсегда застыла маска вечной печали и горя… Никто и никогда не видел её улыбку уже много лет. Даже я забыла, как она выглядит… И… ребёнок. Тоже девочка… С такими же глазами, как у него. Что это я? Всё правильно. Ведь он же отец…»

Между тем женщина в строгом платье земного покроя, подчёркивающего красоту великолепной фигуры, произнесла:

– Да. Наверное, меня нелегко теперь узнать, да, Яйли?

И вдруг лёгкая улыбка исчезла с её лица – на Императрицу смотрела прежняя Майа дель Соу.

– Т-ты?! Ты – жива?

– Не только я, но и моя дочь, которую у меня отобрали твои высокородные прихвостни! Пришла пора держать расчёт по долгам, Яйли.

– Клянусь памятью отца, Майа, я ничего не знала о твоей дочери! Всё всплыло случайно – дель Фиэри прихватил одного виконта, и тот, пытаясь спасти свою вонючую шкуру, рассказал эту грязную историю! Я не могла тебе сообщить на «Призрак», операция требовала строжайшего молчания!

– Скорее, ты побоялась, что, получив известие о том, что мой ребёнок жив, я пойду к Алексею и, рассказав ему обо всём, попрошу найти нашу дочь, которую у меня украли твои ублюдки!

Императрица опустила голову:

– Не стану отрицать – и это – тоже…

– А сейчас я слушала, как ты цинично и бесстыдно предлагала себя моему мужчине! Отцу моей дочери! Да как только…

Она со всего маху влепила женщине пощёчину, хлёсткий удар прозвучал, словно выстрел, и малышка Ари испуганно вздрогнула.

– Не надо! – Алексей перехватил руку Майи, занесённую для второго удара. – Успокойся, милая, не при ребёнке!

Майа сверкнула глазами, пытаясь вырваться. Безуспешно. Девочка расширенными от страха глазами смотрела на неё. Перехватив взгляд дочери, мать остановилась, а когда Алексей отпустил её руку, бросилась к Ари:

– Прости меня, девочка моя! Это очень плохая тётя, и мама не сдержалась! Больше такого не повторится!

В воцарившейся тишине прозвучал негромкий детский голос:

– Ты обещаешь?

– Обещаю, дочка!

– А папа? Он не тронет её? Я не хочу, чтобы её убили…

– Папа не тронет её. Она сама себя наказала. Пойдём, милая, отдохнём. Погуляем по дворцу…

– Ой, он такой большой и красивый…

Тихо щёлкнул замок закрывшейся за ушедшими двери. Яйли сидела неподвижно на стуле. На щеке багровело алое пятно – Майа ударила со всего размаха, от души…

– Я не собираюсь больше вас задерживать, сударыня. Еще более бессмысленно брать вас в заложницы. Можете оставить Терранское княжество в любой момент. Но лучше, если вы сделаете это как можно скорее. Как видите, у меня есть и жена, и дочь. И вскоре, я надеюсь, прибавление в семействе. Мои официальные отношения с дель Соу будут оформлены в ближайшее время. Так что – прощайте, Яйли! Надеюсь, что судьба будет к вам благосклонна. Если нет, не обессудьте, за все надо платить…

«…Это конец, конец всему. Никакой надежды. Ничего за душой нет. Ни одного козыря. Но стоп! Он же только что сам дал ей зацепку! Вот оно! Наследник престола его крови!»

Яйли грустно усмехнулась. Противник посчитал, что она разгромлена и уничтожена. Увы, князь, ты слишком рано отпраздновал победу! Непростительная ошибка для правителя его ранга…

– Чему вы улыбаетесь, сударыня?

«Ага! Встревожился! Сейчас ты у меня получишь, главное не переиграть…»

– Хорошо, князь, для меня все кончено. Уж это вы ясно дали понять. Однако кое-что вы должны знать…

– Короче, сударыня…

– Это касается завещания отца…

– Ваши тайны давно почившего двора меня не интересуют, если это все, что вы хотели мне сообщить…

– Речь идет о вас, князь.

– Вот как? Слушаю вас, только короче, по существу дела.

– Этот разговор категорически не терпит лишних ушей.

Яйли демонстративно покачала глазами.

– Здесь нет ничьих ушей, кроме наших с вами. Уж это я могу гарантировать.

Холодная усмешка.

– Так что вы хотите мне сообщить?

– Нужен ваш перстень и мой багаж.

Алексей встал:

– В таком случае вернемся к этой теме позже, а теперь простите, меня ждет семья.

Он дернул голову в коротком полупоклоне. Холодно-отстраненное выражение лица показало, что точка в этом разговоре поставлена…

– Я иду с тобой! – Майа возмущенно подняла голос.

– Нет, ее требование один на один, я дал слово.

– Алексей, эта тварь что-то задумала, я ей не верю…

– Майа, ты останешься здесь, со мной ничего не случится.

– Лёшенька, я знаю ее лучше тебя. Я успею отреагировать, а тебя она просто проведет.

– У нее ничего опасного нет, ее раз десять просканировали вместе с багажом…

– Ты не знаешь про ее способности, она может на тебя повлиять, а с двумя сразу она не справится.

– Какие способности, Майя? Почему я только сейчас об этом слышу?

Майа возликовала про себя, получасовой спор не дал никаких результатов, а маленькая хитрость подействовала сразу. Лгать любимому было противно, но ради того чтобы защитить его, она готова была пойти даже на это.

– Какие, какие – фамильные. – якобы нехотя проворчала Майа.

– Я знаю только про дар предвидения…

– Это не все, там кое-что еще есть. Всего об этом не знает никто. Теперь ты понимаешь, что я должна быть с тобой рядом? – торжествующе проговорила Майа.

– Все-все, уговорила, идем вместе.

Алексей, сдаваясь, поднял руки над головой…

Оглавление