ГЛАВА 16

Как приятно было снова увидеть побережье Тихого океана, нескончаемое пространство жемчужно-серой воды, простирающееся на восток. Они уже проезжали торговый центр по соседству. Крыши искрились от солнечного света.

Малага Коув забит любителями серфинга.

Ну вот наконец Палос Вердес Хиллз!

Френку пришлось выйти из машины, чтобы открыть ворота, так как ключ дистанционного управления был в гараже.

— Недурное местечко, — одобрил Весельчак.

— Да так, пара акров, — непривычно скромно отозвался Френк. — Я неплохо зарабатываю.

Флука осматривал дом.

— Очень похоже на мою Линию Существования. Только архитектура немного другая.

— Ну что, маленькая певунья, ты знаешь, где мы теперь?

Маус покачала головой:

— Я никогда здесь раньше не была. Архитектура была самая непритязательная, в стиле

ранчо: лужайки, кусты, клумбы, все очень ухожено и тщательно подстрижено. А это означало, что садовник здесь недавно крутился. Герань и гибискусы прекрасно цвели. Все радовало взор и успокаивало. Слуг не было. Они обычно уходили после ленча. Френк пристроил машину, проверил тормоза и присоединился к остальным. Все собрались у входа.

— Заходите все, — приглашала Алисия.

— Покажите мне, пожалуйста, кухню, — сказал Флука, потирая руки. — Мне уже давно не приходилось готовить в настоящей кухне, где полно всяких новомодных приспособлений. Я с удовольствием займусь обедом.

Маус плотнее собрала складки своего платья:

— Я должна ехать. К сожалению, время мое очень дорого.

— Сначала вам надо как следует выспаться, — уговаривала Алисия. — А потом мы купим вам билет на самолет.

— Нет, нет, что вы, я не могу путешествовать самолетом.

— Вот как? Очевидно, самолеты плохо на вас действуют?

— Скорее всего, я плохо действую на самолет. — Девушка улыбнулась. — Я должна идти или ехать только по дороге, но думаю, вы правы. Мне не помешает подкрепиться и отдохнуть. Исчезающая Точка уже недалеко. Я это чувствую.

— В таком случае, решено, — обрадовалась Алисия. — Вы останетесь и отдохнете.

Дом был надраен и начищен до блеска. Повсюду стоял легкий запах лимона и дезинфицирующих средств.

Венди исчезла в своей комнате. Алисия и Флука поспешили на кухню. Маус и индеец обходили владения Френка и вдруг Весельчак увидел бассейн.

— Купание и ванна одновременно, — вздохнул великан. — Это то, чего мне не хватает больше всего.

Маус тоже выразила желание искупаться. Френк оставил их у бассейна, а сам пошел переодеться. Каково же было его удивление, когда он, вернувшись, увидел индейца и Маус, плавающих бок о бок совершенно обнаженными. Венди все еще была у себя. Алисия и Флука готовили обед. Поэтому никто не помешал Френку спрятаться за колонной и смотреть, как Маус выходила из воды. Он почти надеялся увидеть маленькие крылышки у нее за спиной. Красота девушки была совершенной. «Неплохая форма для тысячелетней старушки», — подумал про себя Френк. Он молча наблюдал, как девушка вытиралась. Немного взгрустнул. Захотелось стать лет на десять помоложе. Потом стряхнул оцепенение и направился к себе в кабинет.

Письменный стол был в полном порядке. Кипы бумаг и журналов, аккуратно сложенные, лежали на полу. У Френка была скверная привычка класть ноги на стол, поэтому он любил, чтобы там ничего не было.

Упав в кресло, Френк взял трубку, нажал кнопку и терпеливо ждал, пока автомат свяжет его с нужным номером. Затем щелчок — и знакомый голос с легким акцентом ответил:

— Да?

— Доброе утро, Карлос.

— Френк? Где ты, старик?

— Дома.

— Что значит дома? Ты должен быть в Лас-Вегасе у бассейна, попивать холодный сок и любоваться красивыми девушками!

— Не сработало. Пришлось вернуться.

— А что так?

— Расскажи мне лучше, как идут дела.

— Знаешь, ты слишком недолго отсутствовал для того, чтобы я успел все испортить. Все в полном порядке. Я держу ситуацию под контролем.

— Я знаю, что ты справляешься с делами не хуже меня. И все-таки дай мне краткий отчет.

Карлос быстро и по существу обрисовал ситуацию. Как и предполагал Френк, все шло гладко и, тем не менее, он сказал:

— Да, все в порядке, но все же я подъеду через часок или два.

— Хорошо. Мне предупредить людей?

— Как хочешь. Незапланированные инспекции — не в моем духе.

— Я знаю, меня может не быть, когда ты приедешь. У меня встреча в центре. Они хотят удвоить кое-какие цены.

— Да, помню. Конечно, поезжай.

— У них предусмотрен обед, но я могу обойтись и приехать в контору.

— Нет нужды. Делай, как запланировал. — Френк закончил разговор.

«Как приятно снова чувствовать себя человеком. На своей Линии Существования. В своей реальности. В собственном доме. Да, вот только Стивен…» — мысли о сыне снова привели Френка в уныние.

Алисия и Флука суетились на кухне, накрывали на стол, готовили напитки. Потом Алисия достала из холодильника огромный кусок ветчины и стала отрезать куски в три пальца.

— Хочу съездить в контору, — прервал ее занятие Френк.

— Что ж, это неплохая мысль, дорогой. Надеюсь, ты недолго?

— Конечно, мне не терпится пообедать.

Френк вышел в гараж, напевая себе под нос. Его «ягуар» был в превосходном состоянии, начищен до блеска.

День был солнечный, Френк с удовольствием смотрел на купающихся. Потом он свернул с побережья, выехал на главную улицу и подъехал к конторе.

Она занимала третий этаж двенадцатиэтажного здания в центре Лонг Бич. На лифте он поднялся к себе в контору. Все поприветствовали Френка, несколько удивившись его скорому возвращению.

— Добро пожаловать, мистер Сондерберг.

— Спасибо, Элен, — Френк гордился, что знал по имени всех своих подчиненных. Он прошел в свой кабинет, никому ничего не сказав. В кабинете все было как прежде. Френк сел за компьютер и принялся изучать сводки. Все было в точности так, как изложил Карлос.

Вошла Нина с кучей бумаг. Она была идеальным секретарем с безукоризненно уложенными седыми волосами, в коричневом деловом костюме. Она, как всегда, не позволила себе ни одного лишнего движения.

— Рада видеть вас, сэр.

— Да, мы решили прервать отпуск, Нина. Секретарша положила бумаги на стол перед Френком.

Он в это время сравнивал данные на дисплее компьютера. Чтобы секретарша не подумала, будто бы ее усердие осталось незамеченным, Френк решил одарить ее благодарным взглядом. Он поднял глаза и застыл. Каждая капля его крови превратилась в маленькую льдинку. Его секретарша, с которой Френк проработал уже девять лет, его миссис Дифлай улыбалась в ответ. Только глаза ее были как у ящерицы, а зрачки светились красным огнем…

— Мне нужно спуститься вниз, мистер Сондерберг, но я вернусь как только понадоблюсь, — она зашипела и высунула длинный раздвоенный язык.

Секретарша ушла, а Френк не мог пошевелиться. Холодный пот струился по спине. Медленно он отодвинул стул и посмотрел в окно. Ему показалось, что снаружи стало темнее. Небо было безоблачным, но ненормально темным. Френк решительно подошел к компьютеру. Но аккуратные ряды слов и столбики цифр исчезли. С экрана сползали какие-то твари. Они были похожи на зеленых жучков и поедали друг друга. «Хаос», — подумал Френк.

Он вскочил со стула. Дно компьютера отвалилось и оттуда повалил дым. Изнутри выползали желтые черви. Френк поспешил к телефону и набрал номер службы безопасности. После щелчка в трубке послышался сумасшедший нечеловеческий смех. Потом послышался женский голос:

— Когда вы услышите музыку, наступит конец света. — И снова смех.

Френк бросил трубку. Из отверстия трубки начали выползать красные черви.

— Господи! Неужели он здесь? В Лос-Анджелесе? Хаос в Лос-Анджелесе! Невероятно!

Итак, его последнее прибежище, его собственная Линия Существования начала выкручиваться и рваться. Френк побежал к двери и открыл ее настежь. Отовсюду раздавались нечеловеческие крики и завывания. Обитателей здания невозможно было узнать. У одних выросли огромные животы и плечи, у других рога и клыки. Они дрались друг с другом и с машинами. В невообразимой свалке всю поверхность пола покрывала кровь и черная жижа, так что некуда было ступить. Френк едва держался на ногах и, спотыкаясь, пробрался в холл. Здесь было несколько спокойней, и он остановился, чтобы передохнуть.

— Элен, где вы? — сказал Френк и посмотрел на опрокинутый стул. Сине-зеленая змея толщиной с человеческую ногу свернулась кольцами и приготовилась к атаке. Френк закричал и попятился назад. Голова змеи вытянулась на длинной мускулистой шее. Немигающие глаза уставились на Френка. Что-то в ее облике было удивительно женственным. Потом змея зашипела, сверкнул длинный раздвоенный язык, затем последовал удар. Френк бросился к лифту. Челюсти змеи лязгнули рядом. Френк бешено нажимал на кнопку лифта. Чудовище снова атаковало его. Френк вовремя откатился, и клыки ударили о стальные двери. Френк слышал, как поднимался лифт, и молил бога, чтобы он приехал быстрее. Но вот двери открылись, и Френк вовремя сдержался, чтобы не заскочить внутрь. Слава богу, его напугал странный звук. На месте кабины была огромная пасть, утыканная саблевидными зубами в несколько рядов. Лифт зарычал и кинулся на Френка. Френк увернулся, но огромные зубы вцепились в его рукав. Френк схватился за ковер. Рукав, затрещав, оторвался. Челюсти лифта захлопнулись. В этот миг змея напала снова. Она пронеслась мимо головы Френка и попала в пасть лифта. Огромные челюсти откусили ей голову. Остатки завитого в кольца туловища еще продолжали дергаться и извиваться.

Френк нашел дверь черного хода и стал спускаться по лестнице. Он бежал через две ступеньки. Добежав до второго этажа, он остановился. По лестнице ручьями текла кровь и стекала в огромную лужу на площадке.

Френк поглубже вдохнул, набрался смелости и прыгнул. Прыжок удался, и он приземлился ниже окровавленной площадки. Наконец-то первый этаж. Френк открыл дверь в главный холл, но и здесь все было залито кровью. На месте службы безопасности сидела силиконовая гидра. Каждая ее голова состояла из видеотерминала. Но это было не самое ужасное. Гораздо больше Френка напугали декоративные растения, у которых почему-то выросли зубы и лапы. Корни вылезли из горшков и служили им вместо ног. Силиконовая гидра в лапах из закрученного кабеля сжимала пистолеты и стреляла по растениям. Френк побежал к главному выходу. Он уже схватился за медную ручку, когда почувствовал, как растения обвиваются вокруг его ног. Они прилепились к коже и пытались высасывать кровь. Френк распахнул дверь и вывалился наружу. Но снаружи было еще хуже, чем в здании. Улица горела и дымилась. Живые существа выкидывались из разбитых окон. Посредине бульвара образовалась какая-то огромная металлическая куча. С некоторыми разбитыми машинами происходили те же ужасающие изменения, что и с людьми. Стальные и алюминиевые остовы ползли на резиновых лапах, заглатывая и разрывая все, что попадалось на пути. В придорожных канавах бензин и дизельное топливо смешивались с кровью. Невдалеке несколько новых автомобилей доедали остатки огромного трейлера. Трейлер стонал и бился в агонии. Френку стало дурно. Улица была заполнена телами, которые напоминали человеческие.

На другой стороне Френк заметил мужчину и женщину, которые пытались найти укрытие. И вдруг на них наехала машина. Она сбила пешеходов со всей силы, так что их тела разлетелись в разные стороны. Они со стуком упали на асфальт и остались без движения. Но на этом машина-монстр не успокоилась. Она продолжала переезжать этих несчастных до тех пор, пока их тела не превратились в темное кровавое месиво. Кровь стекала ручьями в канавы, но это было не самое страшное. Отвратительнее всего были запахи смерти и горящей плоти. «Наверное, это конец, — подумал Френк. — Вот, значит, что происходит с действительностью, когда Нити Существования окончательно рвутся».

Тела и предметы продолжали мутировать. Машины и люди меняли свои привычные формы на нечто невообразимое, гротесковое. Меньше, чем за полквартала

Френк заметил машину, которая, к великому облегчению его, так и осталась машиной. Как утопающий хватается за соломинку, Френк бросился к ней, спасая свою жизнь. Двери были открыты, но ключа зажигания не было. Что делать? Тут он вспомнил, как видел в каком-то фильме: супергерой напрямую соединял провода. Может, попробовать? Френк захлопнул дверцу, и в это время что-то свалилось на капот. Возможно, когда-то это нечто было дружелюбным сенбернаром. Сейчас это был почти обглоданный скелет, который пытался вырваться из цепких объятий мутанта. Нечто пыталось завывать, но из его глотки вырывались лишь хрипы. Оно било по стеклу лапой с разбитыми когтями. Зубы были разбиты и кровоточили. Френк заставил себя отвести глаза и занялся проводами. Они были разноцветными. Но который из них вел к зажиганию? Что-то стучало снаружи, но Френк не поднимал головы. Его беспокоила мысль о семье. Как там сейчас? Докатилась ли туда волна дьявольского безумия?

Нечто похожее на собаку исчезло. Ее утащило чудовище. Когда стоны затихли, работать стало спокойнее. Он наконец соединил нужные провода. Вспыхнула искра, но мотор не завелся. И тут переднюю дверь сорвали с петель. Что-то похожее на огромного черного слизня навалилось на Френка. Руки у мутанта напоминали толстые провода, веревочными пальцами чудовище схватило Френка за левую ногу и стало вытягивать из машины. Френк услышал, что кричит. Когда ноги его оказались снаружи, он вцепился в руль мертвой хваткой, но почувствовал, что его руки выворачиваются из суставов. К счастью, чудовище отпустило ноги Френка. Всхлипывая от боли, Френк ослабил руки и перевернулся на спину. Слизняк корчился от боли, от его покрытого слизью тела поднимался пар. Френк выглянул наружу и увидел, что весь асфальт покрыт водой, она быстро поднималась. Почему-то Френк сразу понял, что это была морская вода. Одновременно начали ощущаться легкие подземные толчки. Видимо, земля погружалась в океан. Теперь уже на улицах не оставалось ни одного не охваченного пламенем дома, и все, чего хотелось Френку, это добраться до дому. Он возобновил работу над проводами, и на этот раз мотор заработал.

В конце бульвара Анахейм Френк повернул налево и все время держался верхних улиц, справедливо полагая, что нижние к этому времени были уже затоплены.

Его дом находился на несколько сот футов выше уровня моря. Френк с ужасом следил за поднимающимся уровнем воды и настолько увлекся, что не заметил грузовика, пока тот не врезался в него. Удар пришелся под углом, и машина Френка сделала два полных оборота, прежде чем остановилась. Руки Френка были окровавлены. Но хуже всего было то, что вся передняя часть машины была сплошной вмятиной. Грузовик остановился неподалеку. Небольшой фургон лишь слегка пострадал от наезда. Френк с трудом поднялся и оказался лицом к лицу с обитателями грузовика. На них была ультрамодная одежда с цепочками, бляхами и лентами на рукавах и штанинах. Они уже не напоминали людей, так как подверглись ужасающим метаморфозам. Жуткие морды чудовищ оскалились на него. У каждого было в руке-лапе по клюшке для гольфа. Парочка, что стояла непосредственно перед Френком, обменялась гадкими улыбками. Посмотрев направо и налево, Френк с ужасом заметил, что окружен. Все, что ему оставалось, это броситься на капот разбитой машины, но когда он уже добрался до крыши, что-то очень больно стукнуло его по ребрам. Он упал на залитую водой улицу, отчаянно пытаясь подняться, но дальше коленей дело не дошло. Его пронизывала жуткая боль. Вскрикнув, Френк сел и ухватился за бок. Теперь он понимал, что все было кончено. На сей раз ему действительно конец. Поблизости раздавалось гоготание. Френк пытался успокоить себя приятными воспоминаниями. Почему-то особенно хорошо было думать о сыне. А вокруг творилось нечто невообразимое. Неизменным оставался лишь океан. Френк вдохнул поглубже соленый воздух, благодаря Господа за то, что его последние ощущения были вполне реальными. Мутанты подходили все ближе и уже не смеялись. Они озабоченно обсуждали, как лучше прикончить свою жертву. «Может быть, мне повезет, — лихорадочно думал Френк, — и первый удар будет смертельным». Идея долгой и мучительной смерти не прельщала его. Закрыв глаза, он стал ждать новой боли.

Над улицей прогремел гром. Френк вздрогнул и открыл глаза. Он не видел ружья у своих мучителей. Оглушенный, Френк сел и услышал второй выстрел. Мерзкие гады, которые собирались вышибить ему мозги, валялись, раскинув конечности в луже крови, смешанной с водой. Правая часть скальпа у двоих отсутствовала. Но Френка уже не тошнило от этих зрелищ.

И снова каскад выстрелов. Его мучители падали как подкошенные один за другим. Френк не мог поверить своему счастью. Те, кто остались живыми, в панике кинулись к грузовику и, лихорадочно заведя мотор, поспешили уехать.

Френк попытался встать, но безуспешно, и снова плюхнулся в окровавленную воду. Соленая вода, кровь и слезы застилали ему глаза. Он мог различить только две неясные фигуры, торопившиеся к нему навстречу.

«Идут добивать, — подумал он. Но их всего двое, может быть попробовать удрать?» Он еще раз попытался встать, но ноги не держали.

Он свалился в воду, которая доходила почти до колен. Скоро все побережье будет затоплено. Как плохо, что он был сейчас не среди своих.

В это время огромная рука схватила его за плечо и развернула.

— Я уж боялся, что навсегда потерял тебя, приятель. А ты парень с характером!

Несмотря на адскую боль, Френк улыбнулся:

— Привет, Весельчак! Приехал поискать работу?

Оглавление