ГЛАВА XII. Напрасные поиски

— Теперь надо искать щель, — заявил Сергей. — «Верста вниз от Улуя»… Это — понятно. Но что за щель? В чем?

— Да-а… — протянул Федотыч. — Загадка.

Увачан долго молчал. Он усиленно пыхтел трубкой, пряча изрубленное морщинами лицо в облаках дыма. Наконец эвенк сунул трубку за пазуху и, указав пальцем на берег, спросил:

— Видите?

Дед и внук посмотрели вперед. Сразу от устья ручья поднимался высокий утес. Он висел над рекой сплошной отвесной стеной, словно заградительный барьер. Покрытая мелкими трещинами скала терялась вдали среди густых зарослей кедрача.

— Ясно: в утесе щель, — сказал Увачан.

— Пожалуй так, — согласился Иван Федотыч.

Придя к такому выводу, путники двинулись пешком по узкой полоске гальки.

Труден был этот последний короткий путь искателей золота. В обкатанной водой мелкой гальке, словно в песке, глубоко тонули ноги. На каждом шагу вырастали груды выброшенных волнами на берег сухих, колючих сучьев. Обойти их было нельзя: с одной стороны плескалась река, с другой высилась отвесная стена. Приходилось, рискуя порвать в клочья одежду, лезть через кучи валежника, до крови царапать лицо и руки, спотыкаться, падать…

Долго пробирались путники вперед, а щели в утесе все не было видно.

— Версту мы уже прошли, — уныло заявил Сергей.

В это время узкая полоска гальки кончилась. Сделав крутой поворот, утес отвесно падал в воду, и волны с шумом плескались у его подножья.

Федотыч, шедший впереди, остановился. Он попытался заглянуть за выступ, но чуть не упал в реку и, цепляясь пальцами за неровности скалы, попятился назад.

— Пойдем обратно, — сказал он, — Без лодки тут ничего не получится.

Золотоискатели уныло побрели к ручью. Только Сергей, все еще не теряя надежды, убеждал:

— Щель — за выступом. Ясно. Как-раз верста от Улуя.

Ему очень хотелось, чтобы Федотыч и Увачан с ним согласились. Но те не отвечали. И мальчуган, глубоко вздохнув, тоже умолк.

Возвратясь к ручью, путники сели в лодку и медленно поплыли вдоль берега. С реки гранитная стена ясно открывались до самой вершины. На щель в ней не было и намека.

За выступом оказалось что-то вроде маленького залива. Федотыч попытался войти в него с лодкой, но путь преградили камни, и от этой затеи пришлось отказаться.

Все трое долго всматривались в нелюдимый берег. Над заливчиком скала изгибалась неглубокой складкой, затем, выравниваясь, снова тянулась ровной стеной. Там, где была складка, по камням лепился густой кустарник. Похоже было, что с вершины утеса кто-то спустил богато разрисованный зеленый занавес.

— Ничего тут нет, — заключил Увачан. — Айда дальше.

Лодка прошла еще около версты, но щели в стене так и не оказалось.

Иван Федотыч с затаенной надеждой пытливо всматривался вдаль. Когда же за поворотом открылась все та же сплошная обрывистая стена, он бросил весла и с горечью усмехнулся:

— Вот и приехали…

Волны закрутили лодку, понесли на быстрину, но этого никто не замечал. Искатели золота мрачно смотрели на скалу, разбившую все их надежды.

— Надо осмотреть другой берег, — предложил Сергей.

— Попробуем, — апатично согласился Федотыч, снова поднимая весла.

Путники переплыли через реку и проделали весь путь до Улуя возле другого берега. Но тут их ждало еще большее разочарование. Второй берег был низкий, болотистый и ни о какой щели здесь не могло быть и речи.

Направляя лодку к устью ручья, дед сердито проворчал:

— Сколь времени зря потеряно…

Ему никто не ответил. Сергей, опустив низко голову, сосредоточенно смотрел на отросшие ногти. Увачан, дымя трубкой, казалось равнодушно сплевывал за борт. В лодке, бесшумно подплывающей к береговым кустам, царила мрачная тишина.

1

Оглавление

Обращение к пользователям