Глава 9. Кто украл мое яйцо?

   В комнату зашел коротышка, ничем не отличающийся от виденных ранее. Все те же атрибуты : роскошная ухоженная борода, выдающаяся ширина плеч, невысокий рост. Типичный гном.

   — Я посланец от тана. — с порога буркнул он. -Кто здесь король Демон ?

   — Нет таких ! — огорошил его Ирван.

   — У нас теперь Император. — ехидно добавил Макс.

   — Да какая мне хрен разница. — отмахнулся бородач. — Главное, чтобы Демон был.

   — Внимательно слушаю. — вступил в беседу я.

   Типичный гном внимательно меня осмотрел, затем зашел со спины и повторил осмотр.

   — Ну что, похож ? — с интересом спросил Макс.

   Коротышка задумчиво почесал затылок, а затем, подумав немного, наплевательски взмахнул рукой.

   — Получите, распишитесь. — он вытащил из-за пазухи тубус и протянул его мне. — Один черт если вы — не он, то пальцы оторвет. Магически защищенные документы на монопольную торговлю товарами гномов во всей центральной части страны.

   — Вот и экипировка для нашей армии ! — обрадовано потер ладоши управляющий. — Против оружия и брони гномьей ковки степнякам не выстоять.

   — Одними мечами сыт не будешь. — я отрицательно покачал головой. — Степняки количеством, а не качеством берут. Издалека их выбивать надо. Оружие Чудинова в массовое производство запустить. Будет у нас первый в этом мире автомат.

   — Тоже идея. — согласился Ирван.

   — Так подписывать будете или нет ? — напомнил о себе «типичный» гном. — Мне еще в столицу возвращаться, а это путь неближний.

   — Не суетись. — я отобрал у коротышки тубус и начал изучать документы. — Сейчас с бумагами разберемся и доставим тебя куда надо в лучшем виде.

   — Доставим ? — бородач настороженно попятился.

   — В большом таком, деревянном ящике. — подколол его Макс.

   Гном начал автоматически нашаривать секиру. Я устало закатил глаза к потолку. Ох уж эти гномы !

   ***

   Судя по словам Ирвана, разбирающегося в официальных бумагах, с документами все оказалось в порядке. Телепортироваться с моей помощью посланник горного народа отказался наотрез и уехал своим ходом. Ну и ладно, проблемой меньше.

   Осталось в город съездить, проверить, как развивается бизнес. Кирея припахать, чтобы торговлю налаживал. Новые полномочия опробовать. Мы же все-таки теперь Император всея окрестных земель.

   — Давай быстро в наш…наше место слетаем. — предложил компаньон. — Коллег Чудинова заберем, кто согласился улететь к нам в Зимбабву, обмундирования купим для армии, приборов для военных действий. Угроза кочевников — это не шутки.

   — И то верно. Ирван, мы скоро вернемся.

   — Пока вас не будет, сир, я подготовлю празднование. — слегка поклонился управляющий. — Народ должен знать, что отныне он живет в Великой Темной Империи. На информационных досках объявление давно висит, так что все важные лица уже прибыли.

   — Тогда не будем задерживаться. Макс, в путь !

   ***

   Вернулись мы как всегда уставшими и с кучей подарков. Пришлось снова арендовывать автобус — слишком много вещей было куплено. На этот раз взяли двухэтажный, с вместительным багажным отделением. Финансы, полученные от уничтожения бандитского ЧОП стремительно таяли, зато появились все необходимое для ведения войны. Хороший солдат — обеспеченный солдат.

   К радости нашего академика, большинство его коллег согласились работать на мифическую «иностранную» компанию — больно уж привлекательные условия мы предлагали. Многие решили переезжать с семьями и скарбом по хозяйству, так что автобус получился забит под завязку. На этот раз обошлось без возмущения по поводу усыпления во время «перелета» и вопросов про загранпаспорта и прочее — люди все обдумали и понимали, на что шли. У каждой большой корпорации — большие тайны. Секретность и все такое.

   Ирван, к нашему возвращению активно готовивший массовое гуляние, увидев новых переселенцев схватился за голову. В связи с наплывом народа со всех моих земель свободных мест в замке категорически не хватало.

   — Сир, мне некуда их размещать… — почти простонал управляющий, наблюдая за тем, как выгружаются ученые. — Весь первый этаж занят !

   — А остальные ? — удивился Макс, опередив меня.

   — Так короле…тьфу, Императорские же покои ! — удивился Ирван. — Святая святых. Сколько бы этажей ни было, для слуг и всех остальных — только первый. Особо приближенные особы, вроде господина Блада или господина Кесса — не в счет.

   — Нет, так дело не пойдет. — решительно отрезал я. — Давай без глупостей, все равно помещения пустуют. Всех гостей — на первый этаж, слуг — на второй, ученых — на третий, приближенных — на четвертый.

   — Но ведь на четвертом ваши личные покои ! — возмутился комендант замка. — Может быть тогда переместитесь повыше ?

   — И каждый раз ноги сбивать по лестнице ? — насмешливо фыркнул я. — Нет уж, не надо. Вот, кстати, первое задание нашим академикам — пусть лифт изобретут. Чтоб без рабского труда и без электричества работал. Так что займись их размещением и оповести Чудинова.

   — А вон и Ранмир… — ткнул куда-то в сторону Макс. — Кажется, ты его искал ?

   — Посмотрим, на что ты теперь способен. — обрадовался Каин. — Самый тяжелый меч в оружейной выбери, надо скорость проверить.

   Двурукий мечник, завидев машущего рукой компаньона, приветливо взмахнул в ответ и направился к нам. Он еще не подозревал, что его ждет.

   ***

     — …только знаешь что ? — хмыкнул Каин.

   — Что ?

   — Ты слишком буквально воспринял фразу «самый тяжелый» меч.

   Я задумчиво посмотрел на оружие, лежавшее на плече. Большой массивный двуручник, на вид неподъемный. То, что надо. К сожалению, окружающие так не считали. Стоило мне вернуться и подойти поближе, как у всех отвисли челюсти.

   — Сир. — с трудом закрыв рот, вежливо обратился ко мне Ирван. — Это трофейный экземпляр после Гуарской Битвы. Он у нас хранился, как историческая ценность. Для антуражности. Не для битв.

   — Так вот почему он не стене висел ! — обрадовано воскликнул я. — Прикрученный на красивой доске.

   Потерев глаза, словно не веря тому, что он видит, Ранмир добавил :

   — Такие на телеги устанавливали, со склона разгоняли. И прямо троллю в живот, тараном. Иначе не пробить было, шкура слишком крепкая.

   — И одной рукой его явно никто не держал. — добавил Макс.

   Я почесал затылок и, спустив меч с плеча, положил вторую ладонь на рукоять, ухватив антикварный образец на манер катаны :

   — Так лучше ?

   Ранмир судорожно сглотнул и испуганно попятился. Кажется, его напрягал вид человека, спокойно удерживающего на весу двуручный меч. Правда, меч немного необычный : длинною около трех метров и шириной лезвия аж в две мужских ладони. Широких и больших ладони. И толщиной в кулак.

   Управляющий зябко повел плечами, а Макс закатил глаза, сетуя на мою непонятливость. Пришлось обиженно надуться, и пойти за другим оружием. На этот раз мой выбор пал на другой двуручник, чем-то похожий на фламберг из нашего мира. Черное волнистое лезвие манило и притягивало взгляд. В первый раз это чудо я не заметил лишь потому, что какой-то глупец запихал его в самый дальний и захламленный угол.

   — Прекрасный выбор ! — одобрил Ирван, особо выделив интонацией несколько слов. — Меч из серии «Черное Пламя» мастера Паллада, хороший образец. Правда, его использовали лишь конные, когда прорубались сквозь строй одоспешенной пехоты. В бою без лошади он немного длинноват.

   — Жалких пара метров ! — отмахнулся Каин. — Тяжелый зато. Для наших целей сойдет.

   — На чем закончилась наша беседа в прошлую тренировку ? — ухмыльнулся я.

   — На том, что наше время еще не пришло. — хмыкнул голос в голове. — Но это было раньше. Слияние завершено. Сейчас мы его погоняем.

   Выставив одну ногу вперед, я ухватил рукоять покрепче и взвесил меч, оценивая балансировку.

   — Какие умные слова…- хихикнул сожитель. — Какая к чертям балансировка, когда он весит как треть тебя, а держишь ты его за край ? За этот конец держишь, этим концом рубишь. В бой !

   Ранмир одним стремительным движением вытащил свои парные клинки и мелкими, крадущимися шажками направился ко мне. На скорость собирается работать, понимает, что прямой удар ему не выдержать.

   Ухнув по-молодецки, я одной рукой поднял двуручник над головой и начал раскручивать, ускоряясь с каждой секундой. С новым телом открывались воистину божественные возможности.

   Обоерукий испуганно замер, завидев с какой скоростью разрезает воздух Черное Пламя.

   — Невозможо… — прошептал он. — Пеший и одной рукой !

   — Параметры в норме. — встрял Каин. — Ускоряйся и атакуй.

   Сердце рвалось из груди, ускоряя бег крови. Я перенес вес на заднюю ногу, готовясь к рывку. Посмотрим, на что мы теперь способны.

   Мы, новоявленный и великий Темный Император Демон. Первый.

   ***

   Я остановил меч в считанных сантиметрах от тела Ранмира. Тот облегченно выдохнул и, не выдержав, выматерился, все еще не веря в свое спасение. Учитывая массу клинка и скорость выпада он переживал справедливо — такой удар обычный человек бы не смог сдержать.

   — Только мы теперь не обычный человек. — потер лапки Каин. — И это только начало открывшихся возможностей. Жаль, что сейчас некогда пройти обучение магии у магистра. Государственные дела не ждут.

   Обоерукий отдышался, убрал оружие и поклонился.

   — Помните я говорил, что сочту за честь погонять вас в следующий раз, сир ? Беру свои слова назад. Теперь сочту за честь побегать от вас.

   — Ты держался молодцом ! — утешил я мечника. — Победа досталась мне лишь из-за скорости. Мастерства нехватка, будем восполнять.

   Ранмир лишь козырнул в ответ.

   — Наигрался ? — Макс подошел и, отняв двуручник, попытался взмахнуть им над головой. С трудом поднял, пошатнулся и чуть не уронил клинок себе на голову. Злобно сплюнул, что-то прошептал и повел ладонью.

   — Это жульничество ! — возмутился я, наблюдая за тем, как меч самостоятельно кружится в воздухе, а компаньон дирижирует пальцем.

   — На себя посмотри ! — обличительно ткнул в меня Макс. Двуручник, повинуясь его воле, хищно нацелился прямо мне в живот и задрожал от нетерпения.

   — Аккуратнее !

   — Извини. — смутился напарник, указывая перстом вниз и втыкая меч вертикально в землю. — Пошли отобедаем, а то набегался, энергию надо восполнять.

   — Набегался, а как же ! Сидя за баранкой автобуса. — усмехнулся я. — Хотя ты прав, пошли.

   ***

   Едва мы закончили трапезничать, как раздался рев Батлера.

   — К вам посетители, сэ-э-эр ! — прогудел дворецкий. — Трубочист, сэ-э-эр !

   — Ну хоть не гномы. — обрадовался я.

   — И гномы, сэ-э-эр !

   Макс заржал и успокаивающе похлопал меня по плечу.

   — Пошли в гостиную. — вздохнул я. — Разберемся.

   Робко озираясь по сторонам, в залу зашел оборванец, похожий на бомжа, спустившегося с чердака. Грязные, пыльные серые лохмотья, весь чумазый, вымазанный в саже. За ним, насупившись, проследовал представитель горного народа, не менее грязный и жалкий.

   Приглядевшись к коротышке, я с удивлением опознал в нем того самого «типичного» гнома, что приносил на подпись бумаги. Правда, не хватало одной детали -роскошной ухоженной бороды. Вместо нее торчала какая-то взъерошенная почерневшая мочалка, длинною буквально в пол ладони.

   — А где… — спросил я, изобразив рукой поглаживание подбородка.

   Тот поднял на меня тяжелый взгляд и грустно ответил : — Нету.

   — А мы ведь предлагали телепорт прямиком в столицу ! — не удержался Ирван. — Черт бы с твоей бородой, бумаги наши где ?!

   Уже совсем не типичный гном насупился еще больше : — Тоже нету.

   Устало взмахнув рукой, я перевел взгляд на оробевшего трубочиста.

   — Рассказывай.

   — Крестьяне мы, господин, из деревни третьего круга. Наше поселение находится недалеко от гор. На вече были, вас уважаем. Указы исполняем. Все было хорошо до недавних пор, пока не пришла к нам напасть…. — выдержав трагическую паузу, оборванец выпалил : — Дракон !

   — Опять ?! — я возмущенно посмотрел на Ирвана.

   — Что значит опять ? — опешил селянин. — Впервые, значитца.

   — А тебя какой черт туда понес ? — спросил Макс у гнома.

   — Тропами нашими тайными в горах хотел воспользоваться. Иначе мне до столицы пару недель ноги бить. — угрюмо буркнул тот.

   — Пол деревни сжег ! — продолжил тем временем стращать крестьянин. — Хотя обошлось без жертв, значитца. Но дома то ! Мою хату спалил, вона ! — он указал на свои лохмотья. — Едва успел выбежать из огня !

   — Значит все документы сгорели, и не видать нам монополии ? — риторически озвучил вопрос Макс.

   Коротышка молча кивнул.

   — Это не я ! — испуганно пискнул управляющий, поймав мой злобный взгляд.

   — Там действительно был дракон.- перебил Ирвана гном. — Лично видел.

   — Не было печали. — задумался я. — Даже если это и враждебная магия, надо подготовиться. Макс, нам придется опять ехать в наше место. Появилась у меня идейка.

   — А если у него сопротивляемость ? — прочел мои мысли Каин.

   — Тогда просто взорвем все к чертям. У нас теперь личный боевой маг есть. — и, говоря уже вслух, добавил :

   — Ирван, подготовь к нашему возвращению отряд. Будем валить дракона.

   — У меня тоже появилась идейка, сир. — склонил голову управляющий. — Все будет сделано.

   ***

   Ткань медленно сползла, открывая взору что-то необычное и пугающее.

   — Внушает ? — спросил Ненашев, любуясь своим творением. Слова гулко разнеслись в полупустом гараже, эхом отражаясь от стен.

   Мы с Максом синхронно кивнули, осматривая получившегося монстра. До сих пор такое можно было увидеть разве что в компьютерных играх.

   — После вашей пожарной машины у меня таких веселых заказов почти не было ! — улыбнулся мастер. — Так что как постоянным клиентам — скидка. Да и не поднимется рука за такую прелесть деньги сдирать. Это же искусство !

   Вышедший из подсобки молодой техник, увидев «искусство», испуганно ошатнулся и ошарашено уставился на шедевр Никиты. У парня явно были другие представления о прекрасном.

   — Заправлен и экипирован под завязку. Полностью боеспособен и готов к действиям. Ключи в бардачке, там же комплект документов и вся информация по эксплуатации. Забирайте и радуйтесь новой игрушке, как опробуете — отчитайтесь о технических характеристиках. А мне спатки пора. — Ненашев устало потянулся. — Весь день и всю ночь этого зверя собирали.

   — Я туда не сяду. Даже и не думай. — категорично заявил Макс.

   — Надо, Федя. Надо. — ответил я ему, подходя и нежно касаясь бока монстра. — Думаю, вы подружитесь.

   ***

    Припарковав технику во дворе, я отправился искать управляющего. Дракона ждало возмездие. Наше появление вызвало настоящий фурор. От механического монстра шарахались все, даже невозмутимые вампир с друидом. Гном, отмывшийся и пришедший в себя, завидев чудный механизм, впал в религиозный экстаз. Подошел, нерешительно потрогал колесо, провел рукой по двери. Закрыл глаза и замер, словно прислушиваясь к чему-то.

   Наконец, удовлетворенно крякнув, коротышка удобрительно встряхнул головой :

   — Силу жидкого огня в нем чувствую и силу молний. За их счет и движется. Умно придумано, с ходу не разберешься.

   — И не надо. — прошептал Макс. — А то мы новый рывок в НТП сделаем. Будете у себя в подземельях паровые танки клепать, бояться войны перестанете.

   — Все готовы, сир ! — подошел ко мне Ирван. — Можно выступать. Проводником выступит Турок, он хорошо знает те места. А празднование становления Империи отложено.

   Из-за плеча управляющего нерешительно вышел тот самый крестьянин, что принес известие о летающем ящере. Как и гном, он отмылся и переоделся и на трубочиста больше не смахивал.

   — По машинам ! — скомандовал я, сканируя память недавнего погорельца и определяя координаты переноса.

   — Ты хотел сказать — по каретам ? — съехидничал Каин.

   — Я с вами. — категорично заявил представитель горного народа, с пыхтением пытаясь залезть на подножку. Дело шло туго — она находилась аж на уровне груди коротышки. Макс выглянул из окна и щелкнул пальцами. Тело гнома взмыло в воздух и замерло на уровне двери в кабину. Болтая ногами в воздухе, бородач принялся злобно ругаться и угрожать, приказывая вернуть его на место. Мелочно хихикнув, компаньон, дирижируя себе пальцем, пару раз стукнул коротышку об дверь а затем сжалился и, открыв ее, занес гнома в салон. Тот злобно насупился, потирая ушибленную голову, но ругаться прекратил.

   Прекращая этот балаган, я повел в воздухе рукой и картинка смазалась, словно неведомый художник разом смешал все цвета палитры. Все же массовая телепортация — чертовски удобная штука.

   Высадившись из кабины, мы принялись осматриваться.

   — Итак, что мы имеем ? — встрепенулся Каин, осматриваясь и запуская сканирующую сеть. — Половина деревни — обугленные руины, жертв не было, не считая стодвадцатилетнего старика, не успевшего вовремя спастись из огня. Следов горючих материалов из нашего мира нет. Следов магии не обнаружено.

   — Погоди, погоди…Сколько лет было старику ? — опешил я.

   — Сто двадцать с хвостиком. Другой мир все же. Экология тут получше, про питание и не говорю. Если сирдар не сгноит, да на войне не убьют — и до ста пятидесяти дотянуть можно. Такое и у вас было бы возможно, если бы не загрязненность.

   — Дэймон, смотри, что умею ! — похвастался Макс, производя странные пассы. — Заклинание Ретроспективы, как я его называю. Позволяет увидеть события недавнего прошлого.

   В воздухе заструилась дымка, постепенно уплотняясь и формируясь в прямоугольник. Туман сгущался до тех пор, пока не получился аналог телевизионного экрана матово серого цвета.

   — Щас, щас… — забубнил себе под нос компаньон. — К местности привяжу. Ага, вот !

   По экрану прошла небольшая рябь, сменившись сначала разноцветными полосками, а затем и четкой картинкой. Съемки шли с небольшой высоты, показывая деревню, ряды домов, снующих туда-сюда крестьян. В основном все бездельничали — все же, выходной, хотя кое-где работали на грядках. На улице играли ребятишки, пугая шествовавших мимо матрен с коромыслом. Кажется, намечался банный день — к колодцу сновало много людей.

   В деревню с запада въехала небольшая повода, чем-то груженая доверху. Две лошади с трудом тянули ее вперед, несмотря на то, что им помогала пара дюжих парней, подталкивая телегу сзади. Груз был скрыт от взглядов широкой ветошью, так что разглядеть его никак не получалось.

   — Ага…- сумничал Каин. — Кажется, я все понял.

   — Что понял ? — невольно заинтересовался я, наблюдая за тем, как молодчики закатывают телегу в ветхий сарай на краю деревни. — Макс, а приблизить никак ?

   Компаньон отрицательно покачал головой.

   Некоторое время ничего не происходило, а затем в сарае что-то вспыхнуло и задымило. Кашляя и маша руками парни повыскакивали на свежий воздух, явно негодуя и ругаясь. Вокруг сарая начали скапливаться встревоженные крестьяне — не дай бог пожар, тушить надо. Молодчики, не обращая на народ внимания, вновь нырнули в здание. Зевак тем временем становилось все больше и больше и вот, наконец, раздвигая людей как ледокол, сквозь толпу прошествовал статный мужчина. Если сравнивать его рост с остальными, то выходило, что он был выстой около двух метров.

   — Кузнец наш, Михась. — шепнул проводник. — Дюже сильный мужик. Быка пятилетку в лоб с одного удара сшибал.

   Укротитель быков что-то властно крикнул, призывая молодчиков к ответу и открыл калитку, собираясь войти и разобраться. По экрану замельтешили полосы, прерывая картину на самом интересном.

   — Не от меня зависит. — Макс лишь развел руками в ответ на наши возмущенные взгляды. — Там что-то произошло, что заклинанию мешает.

   Картинка выровнялась, вновь обретя четкость. Местность было уже не узнать : весело полыхающий сарай с проломленной крышей, закопченные окрестности, в ужасе разбегающиеся крестьяне. То там, то здесь, как по волшебству вспыхивали дома, словно кто-то сбрасывал сверху зажигательные бомбы.

   Напоследок, с краю мелькнуло что-то смазанное и изображение застыло, будто его поставили на паузу.

   — Все. — прокомментировал Макс. — Конец фильма.

   Я подошел к экрану вплотную и, прищурившись, попытался разобрать, что же это за смазанная тень.

   — А поразборчивее сделать можешь ? В этом углу.

   — Попробую. — компаньон зашептал что-то себе под нос, указывая перстом в сторону изображения. Картинка пошла рябью, задергалась и, наконец, стала оцифровываться, обретая четкость.

   Проводник удивленно ахнул, а я удовлетворенно кивнул. Теперь вместо смазанной тени можно было явно разглядеть хвост, отдаленно похожий на змеиный, за исключением ромбовидного окончания и пары плавников.

   — Значит все же дракон ? — тоскливо спросил напарник. — Они же большие и страшные.

   — А ты боевой маг ! — одернул я его. — Маленький, но куда более страшный.

   — Надо же, мое предположение было верно. — задумался Каин. — Но откуда он здесь ?

   — Рассказывай.

   — Эти ребята — некто вроде тех, кого в твоем мире называют «гопники залетные». Приехали в деревню на промыслы, пустующий дом арендовали. Точнее, сарай. И в горы поперлись, скорее всего редкие растения выискивать. Есть здесь такие, лечебные. Неплохую цену стоят.

   — А вместо растений…

   — Именно. Нашли пещеру дракона. Причем пустую пещеру, иначе он бы их скушал.

   — А…

   — И свистнули оттуда яйцо. Золотое.

   — Опять яйцо ?! Опять золотое ?!

   — Нет, болван. Не артефакт. Нормальное яйцо. Драконы как по-твоему размножаются ? Они же рептилии.

   — Но почему золотое то ?

   — Скорлупа цвета такого. Сначала бежевая, потом твердеет, превращаясь в золотистую, затем темнеет в коричневую и, наконец, когда детеныш вот-вот вылупится — в темно-серую.

   — Выходит на телеге было оно ?

   — Да. А эти идиоты кусок отколупнуть попытались. Ребята даже не представляли, что у них в руках. Богатство нереальное, как же, во-от такой кусок золота.- Каин послал мыслеобраз, разводя руками, как заправский рыбак. -Разбить на части, да продать. Детеныш, естественно, погиб бы. Сработала своеобразная сигнализация, ведь драконы — тоже маги. Прилетел папа, да спалил все к чертям. Или мама, не суть важно.

   — Прилетел и спас яйцо…А у меня теперь пол-деревни сожжено к чертям. — задумался я.

   — Ты на цвет хвоста посмотри.

   — А что с ним ? Черный вроде. — присмотрелся к картинке я.

   — Поясню на примере. Ты мне скажи, на чем машины в вашем мире ездить могут ? На каких источниках ? Самое очевидное, что в голову приходит.

   — Нефтепродукты и электроэнергия. И гибриды.

   — Именно. Первые — обычные, от природы, другие — созданные человеком, экологически чистые. Так и с драконами. Обычные, вроде зеленых — бессловесные тупые твари, которым лишь бы пожрать. Их создала мать-природа. Ящерицы-переростки, большие злобные хищники. Как у динозавров : голова большая, а мозгов мало. Однако, есть и несколько видов разумных : черные, красные и золотые драконы. И пара гибридов от селекции и скрещивания видов. Их создали колдуны. Умеют разговаривать, слегка магичить. Живут чертовски долго, так что мудры и обладают обширным жизненным опытом.

   — Хочешь сказать, что у нас в горах прячется разумный Змей Горыныч, с которым можно договориться и от которого можно много чего набраться ?

   — Ага. Жалко валить. Хороший инструмент для битвы с кочевниками, неплохой компаньон в нашу команду. И, естественно, идеально подходит как атрибут темного. Даже цвет в масть.

   — Что ж, попробуем договориться. Надеюсь, он сначала думает, а потом огнем плюется.

   — Дэймон ? -прервал мои размышления Макс, настороженно разглядывая мой наморщенный лоб. — Ты же ничего не задумал ?

   — Почти ничего. — ухмыльнулся я. — Почти.

   ***

   Творение Ненашева, утробно рыча двигателем и распугивая все вокруг, перло напролом, не обращая внимания на бездорожье. Лишь изредка приходилось напрягать Макса, чтобы он расчистил дорогу. Поисковое заклинание в итоге привело нас в предгорья, хотя постоянно пыталось проложить дорогу сквозь какие-то дебри и самую глухую лесную чащобу.

   — То ли это заклинание делали те же люди, кто производит китайские навигаторы — сплюнул Каин, когда мы в очередной раз заехали в тупик. — То ли у твоего компаньона руки из ж*пы…

   Наконец, отряд драконоборцев прибыл на место.

   — Он там. — прошептал напарник, косясь в сторону входа в пещеру. — Отклик есть.

   Мы сидели в кустах и осматривали возможное укрытие противника. Широкая, ровная каменная площадка, идеальная для взлетов и приземлений, была укрыта от посторонних глаз плотным частоколом деревьев. На склоне темнел зев пещеры, сквозь который могла бы пролететь пара вертолетов, спокойно разминувшись. Идеальное место для обитания, будь я драконом.

   — Разведчик хренов, можешь даже не скрываться. — начал поучать меня внутренний собеседник. — У ящеров слух тонкий, рычание двигателя слышно издалека. Так что толку, что вы технику заблаговременно оставили и пешком шли — ноль.

   — Ну что ? — потеребил меня за плечо Макс. — Давай вдарю прямо по пещере !

   — Я тебе вдарю ! — возмутился Каин, перехватывая управление голосовыми связками. — У тебя что, фобия ?

   Напарник смущенно отвел глаза.

   — У дяди террариум был. Когда я маленький был, он меня туда уронил.

   — Туда — это куда ? — заинтересованно спросил я. — Ты этого не рассказывал.

   Компаньон грустно сморщился.

   — В вольер с игуанами.

   — Так они же мирные !

   — Ага, как же, мирные ! Дядя с придурью был, только хищников держал. Мирные они только до тех пор, пока сытые и никто в их кормушку не падает, не орет, хвосты не отдавливает. Две недели потом синяки сводил, кусались пребольно. Хотя может это и не игуаны были. У страха глаза велики, а я мелкий совсем был. — Макс поежился. — Вобщем, дай бабахну !

   — Иди, воздухом подыши. Нам Горыныч еще живым нужен. Хотя нет, стой. Определи, что он сейчас делает.

   Напарник, произведя серию пассов, замер на мгновение и выдал вердикт :

   — Выжидает. Из пещеры веет заинтересованностью, причем не гастрономической. Гадает, кто к нему пожаловал.

   — Великолепно. Есть идея. — я глумливо ухмыльнулся. — Слушай сюда…

   ***

   Перед пещерой, соблазнительно изгибаясь точеным телом, замерла золотая драконица. Маняще хлопая ресницами, она меняла позы, с кошачьей грацией перетекая из одной в другую.

   — Знаешь, по-моему с косметикой ты слегка переборщил. — я задумчиво почесал затылок, наблюдая за пухлыми, накрашенными ярко-красным губами, которых у рептилий от природы быть не могно. — И тени вокруг глаз зря.

   — Ничего ты не понимаешь ! — оскорбился Макс. — Это сейчас модно. Ботекс называется.

   Золотая игриво вздохнула, явно сетуя на свое одиночество. Ее, такую красивую, да некому оценить !

   Из пещеры выполз на свет угольно-черный дракон и ошалело уставился на шедевр Макса. Потряс головой, проморгался. Приоткрыв пухлые губки, красотка томно их облизнула и неспешно пошла на сближение. Черный обалдело икнул и попятился, явно не понимая, что происходит. Спустя несколько шагов бежать стало некуда — упершись хвостом в стену пещеры, дракон оказался в западне. Благосклонно подмигнув огромными пышными ресницами, золотая подошла еще ближе, заставив новоявленного кавалера задрожать и испуганно зажмуриться.

   — Такими темпами он инвалидом станет, психически больным. — пожалел я дракошу. — Макс, хватит. Давай к плану Б.

   Пользуясь тем, что ящер отвлекся и не контролирует поле боя, напарник принялся магичить. Драконица растаяла, а на ее место плавно пролевитировал наш механический монстр. Слева и справа Черного опустились кареты с компаньонами. Черный удивленно уставился на них, явно не въезжая в происходящее.

   Едва средства передвижения коснулись земли, как раздались отрывистые крики команд и вокруг дракона развилась бурная деятельность. Вооруженные местными «Автоматами Чудинова» с тактическими фонарями-стробоскопами12, из карет посыпались мои воины. В считанные мгновения ящера оплела туча побегов растений, а прямо в глаза засветило десятки ослепительно ярких мигающих лучей. Дракона, еще не привыкнувшего к яркому свету после полумрака пещеры ослепили в ноль. Не зря столько денег на экипировку потратил ! Не обошлось и без помощи друида — побеги твердели буквально на глазах, превращаясь в небольшие деревца.

    — Стоять, никому не двигаться, лежать ! — оглушая всех вокруг, злобно заорал Блад в мегафон, пытаясь спародировать полицейских из моих рассказов. — Шаг влево или вправо расценивается как побег ! Прыжок на месте — как попытка улететь !

   Дракон еще больше вжался в стену и прикрыл глаза чешуйчатыми перепонками. Вервольфы, снуя по стволам растений, кое-где уже окончательно одеревеневшим, принялись опутывать крылья ящера веревками, покрывая их слоем за слоем, как мумию. Финальным штрихом стал намордник, наколдованный Максом прямо на голове Черного.

   — Отставить фонари. — скомандовал я. — Думаю, что пациент готов к конструктивному диалогу.

   Вспышки тут же прекратились. Выждав для верности пару секунд, дракон встряхнул головой, насколько это позволяли сковывавшие его побеги и поднял перепонки. Проморгавшись, ящер обалдело уставился на намордник, скосив глаза к переносице. В этот момент, пользуясь тем, что все отвлеклись, гном, до сих пор сидевший смирно, прокрался к хвосту ящера и с громким хэканьем саданул по нему своей секирой. Черный испуганно дернулся, да так и застыл.

   Коротышка, радостно приплясывая и вопя что-то про поруганную честь, принялся охаживать дракона по хвосту. Надо сказать, что страдало от этого больше оружие бородача — с каждым ударом на нем появлялась очередная зазубрина (это же с какой силой лупить надо ?), а чешуе ящера не было ровном счетом ничего. Наконец, не выдержав очередного молодецкого размаха, с плачевным звоном секира сломала пополам. Гном, продолжая бушевать, начал пинать дракона ногами, заставляя того нервно вздрагивать.

   — Да остановите его кто-нибудь ! — рявкнул я. — Слон и Моська.

   Кесс повернулся в сторону представителя горного народа и вот, того подхватил взметнувшийся из земли побег, и перенес к нам поближе.

   Даже вися и болтая ногами в воздухе, коротышка умудрялся сохранять царственный вид, улыбаясь до ушей.

   — Посмотри, что ты с ним сделал ! — принялся я его отчитывать. — У бедняги от страха глазки сползли ! Кому нужен косоглазый дракон ?!

   — Зато мои документы отомщены. — с хмыканьем, гном гордо вздернул голову. — И никто теперь не скажет, что Грон — ротозей и разиня, выгодный союз на монополию профукал.

   — Ну, значит ничего не остается. — изображая жалость, коварно вздохнул Макс. — Надо помочь страдальцу. У дяди в террариуме такой же случай был, с крокодилом. Знаешь, как он его решил ?

   Я замер, припомнив отношения друга к дяде и к пресмыкающимся.

   — Окосел, бедняжка. — Макс ласково, с придыханием, потрепал Черного морде. Учитывая разницу в размерах это выглядело забавно. — Сейчас мы тебе поможем.

   Дракон насторожился и отрицательно помотал головой, явно чувствуя фальшь.

   — Есть один способ хороший. — ласково пропел напарник, проводя ладонью в воздухе и наколдовывая прямо над головой ящера громадную кувалду. — Ты главное не бойся.

   Дракон попытался заинтересованно поднять взор, но тщетно — глаза вновь съезжались к переносице.

   — Молоточком по кумполу этот способ ! — резко сменив тон, кровожадно заорал компаньон. Кувалда в воздухе замахнулась, позволив Черному боковым зрением оценить ее размеры и сделать неутешительные выводы. Ящер испуганно забился, но безуспешно : побеги спеленали его слишком крепко.

   Макс захохотал, рывком опуская руку и отправляя молот в недолгий полет. Дракон нервно всхрапнул, дернулся в последний раз и…

   С негромким шелестом исчез, оставив после себя небольшое облачко тумана.

   — Что за хрень ? — оглядываясь, обиженно спросил гном, явно одобрявший действия моего напарника. — Куда он делся ?

   — Все врассыпную ! — заорал Каин, перехватывая управление. — ВОЗДУ-УХ !

   ***

   Первой жертвой пала одна из карет — видимо, сочтя наш механический флагман слишком опасным, дракон напал на то, что было ему более знакомо. Температура пламени была ужасающей — за считанные секунды от средства передвижения остался лишь обгорелый остов.

   — На второй заход идет. — пропыхтел Макс, швыряя в воздух один за другим кулаки воздуха и попутно сплетая щит над нашими воинами, защищая их от плевков враждебного пламени. Рядом залязгали автоматы Чудинова, которые уже успели перезарядить, засвистели в воздухе ростки жупи.

   — Не тратить боезапас ! — раздалось командное рявканье друида. — Ждать, пока ближе подойдет, на бреющем.

   Я метнулся за руль нашего авто и задергал рычаги, подготавливая машину к залпу. Сейчас дракон узнает, что такое последние достижения техники ! Машина довольно зарычала, выдвигая орудие и подготавливаясь к пуску.

   — Какого черта он зеленый ?! -аж поперхнулся я, увидев в воздухе цель.

   — И какого черта его двое ?! — чуть не взвыл Макс, заметив слева еще одного. Заклинания компаньона отскакивали от чешуи ящериц, будто каучуковый мяч от пола.

   — А это не он. — просветил меня Каин, судя по напряженному голосу, тоже что-то магичащий. — Наш сзади.

   Из-за моей спины ввысь метнулась грациозная черная туша, хищно изгибаясь в воздухе и устремляясь к летящим навстречу врагам. Один черный дракон против двух…нет, трех зеленых.

   — Нет, двух ! — воинственно выдохнул Каин, заканчивая колдовство и вскидывая мою руку ладонью вперед. Небо вокруг одного из неразумных ящеров стремительно посерело, напоминая пасмурные осенние облака. Кулак сжался и тут же сверкнуло две молнии. Зеленый, ревя от боли, с двумя прожженными крыльями стремительно понесся к земле.

   Компаньон, наконец-то осознав тщетность своих попыток, принялся кастовавать13 что-то особенно сложное.

   Тем временем два оставшихся в живых дракона набросились на Черного, закружившись в вихре склоки. Тот, кто видел хоть раз, как дерутся дикие животные, поймет. Безумная мешанина из оскаленных клыков, острых когтей и стремительных ударов.

   Разумный ящер, пользуясь преимуществами в размерах и, видимо, наличием боевого опыта, стал постепенно теснить противников.

   Макс, закончив заклятие и что-то зычно вскрикнув, со всего размаха хлопнул ладонью по земле.

   — Нашего не задень ! — только и успел гаркнуть я.

   С неуловимой для глаз быстротой снизу взметнулся каменный шпиль, пронзив одного из зеленых прямо в грудь и нанизав на себя многотонную махину, как бабочку.

   Черный, пользуясь преимуществом, в считанные секунды добил оставшегося противника, финальным ударом вцепившись тому прямо в горло и одним рывком разорвав его в клочья.

   — Отставить огонь ! — заорал я. — Свои !

   Автоматы опустили, однако, убирать оружие никто не спешил. Неизвестно, как себя поведет новоявленный союзник — может отблагодарит, а может и нападет.

   Черный, гулко хлопая крыльями, опустился на площадку невдалеке от нас и, переводя дух, стал настороженно коситься.

   — Почему ты их молнией шарахнул ? — пользуясь передышкой, спросил я у сожителя.

   — По другому никак было. — устало выдохнул Каин. — Полный иммунитет к магии. Трупы обыщи потом, артефакты заберем. Физическое воздействие нужно было. Что молнии, что скала Макса.

   — Стоять-бояться ! — нахально раздалось из мегафона. — Вы окружены. Лапы за голову, хвостом к стене.

   Вокруг дракона, вкрадчиво шурша, по земле заструились побеги, зеленой волной подкатываясь к ящеру.

   С шелестом Черный исчез, вновь оставив после себя облачко тумана и всех в дураках.

   Выскочив откуда-то сбоку, Грон, потрясая обрубком своей секиры, грозно завопил и бросился вперед.

   — Бей его ! — храбро раздалось из тумана. Последовал глухой звук удара, сменившийся радостным криком, а затем и давящей тишиной.

   Спустя пару секунд, когда туман рассеялся, глазу открылась чудная картина : гном, победно попирающий ногой бесчувственно тело, лежащее на земле.

   — Что за ?! — опешил Макс. — А ящерица где ?

   — А ты думал… — насмешливо спросил его Каин. — …что все ваши сказки про то, как они принцесс воруют — на пустом месте вымысел ? Сложи А плюс Б.

   — Сложил. Выходит, они в людей превращаться умеют ? — нахмурился компаньон. — Стоп. Стоп, стоп. Все чьи-чьи сказки ? Ваши ?

   — Наши. — перехватив управление, успокоил я компаньона. — Оговорился. И превращаться они не все умеют, а только разумные. Черные, красные, золотые и пару гибридов.

   Гном, при нашем приближении чуть ли не лопнул от гордости и скрестил руки на груди, явно не собираясь убирать ногу с поверженного ящера. Друид, пользуясь бессознательным состоянием Черного, щедро оплетал его побегами, лишая даже малейшей возможности сбежать.

   Подойдя к человеку-дракону, я опустился на корточки и осмотрел его повнимательнее.

   Довольно миловидный. Черные как смоль, густые волосы, доходящие до плеч, европейский тип лица, атлетическая, мускулистая фигура — с таких древние греки своих гераклов рисовали. Застонав, брюнет очнулся и, подняв веки, настороженно уставился на меня. Глаза у него оказались редкого, антрацитово-серого цвета.

   — Ну что ? — сделав из пальцев козу, я продемонстрировал ее пленнику. — Будешь колоться ?

   Тот лишь грустно вздохнул и кивнул в ответ.

   ***

   Заведя руки за спину, я вышагивал по пещере, снуя туда-сюда. Наш новый знакомый сидел прикованным к стулу с зажимами для конечностей, заботливо выращенном Кессом. Перед драконом стоял стол, за которым с важным видом восседал гном, светя фонарем прямо пленнику в глаза. Классика методов допроса.

   — Итак, продолжим. Черныш, ты не оборзел мою деревню палить ?

   — Они первые начали ! — слепо щурясь, возмутился дракон. — Мое яйцо украли.

   — Ха-хах, значит, теперь ты дракон без яйца ? — заржал Макс. — Как печально.

   — Молчать, ящерица ! — заорал я. — Тебе право голоса не давали ! Рядовой Орлов ! Отставить глум над добычей !

   — Сам ты добыча ! — буркнул пленник. — А я вольный Крылатый.

   — Бескрылый ! — воинственно влез в разговор гном, щелкая фонарем и заставляя дракона морщиться от вспышек света. — Мы их тебе пообламываем, будешь знать !

   — Помнишь, я сомневался в твоем плане ? — спросил Каин.

   — Ну ?

   — Давай не силой, а хитростью попробуем. Шу-шу-шу.

   — Ты уверен ?

   — Если мы чуть-чуть подмагичим, то да.

   — Эй, Черныш ! — окликнул я препирающегося с Гроном дракона. — Как насчет пари ? Ты выигрываешь — волен делать что хочешь. Проигрываешь — поступаешь ко мне на службу.

   — Что за пари ? — заинтересованно спросил он.

   Мне оставалось лишь коварно раздвинуть уголки губ в ухмылке.

   ***

    — Итак, господин дракон. Как мне тут раскали, есть у вас один обычай — мериться длинною…

   — Чего-чего ? — изумился напарник. — Длинной … ?

   — Нет, Макс. — сморщился я. — Длинной струи.

   — Длинной струи ? — радостно заухмылялся компаньон.

   — Нет, идиот ! — злобно потряс руками я. — Длинной струи пламени !

   — Есть такое. — подтвердил Черный. — Кто дальше огнем плюнет в форме человека — тот и победил. С возрастом температура пламени и дальность плевка растут, так что особенно часто этим молодые драконы увлекаются, силой меряются.

   — Вот мы сейчас и выясним, кто из нас помогучее будет. — я азартно потер руки.- Шпиль видишь ?

   — На котором дохлый зеленый дракон ?

   — Фу, как грубо. Ты же сам дракон !

   — Не-а. Я — Крылатый. Разумный. Они — нет. Обычные звери.

   — Не суть важно. До него доплюнуть можешь ?

   Пленник оценил расстояние до шпиля и решительно кивнул.

   — Чудно. А до самой его верхушки ?

   Тут же последовал отрицательный кивок :

   — И далеко и высоко.

   — Ну, все же попробуй. Давай ты первый, мы вторые.

   Похрустев шеей, Черныш активно задышал, пропуская через себя большой объем воздуха.

   — Когда на пари соглашался — не думал, что ты выберешь именно такой способ помериться силой. — на финальном вдохе прошептал он.

   Замерев, Дракон хищно ухмыльнулся, и добавил, мямля, будто с набитым ртом :

   — В котором я так силен !

   Резко выдохнув, он выпустил струю пламени ослепительно алого цвета, достав до шпиля и даже слегка за него. Зашипев, огонь потух, оставив после себя выжженную полосу.

   Макс присвистнул :

   — Метров сорок, не меньше. Силен мужик.

   — Впечатляет, впечатляет. — я похлопал в ладоши и полез в кабину автомобиля. — Мой черед.

   Несколько нажатий на рычаги и вот, на шпиль хищно уставилось дуло трубы.

   — Знаешь , что такое компрессор с турбонагнетателем и давление в шесть атмосфер ? — высунувшись в окно и ехидно улыбаясь, спросил я.

   Дракон отрицательно покачал головой.

   — Ну так узри ! — на считанные секунды я надавил на гашетку.

   Хищно лязгнув, труба дернулась и выстрелила раскаленной струей напалма, достав до самой верхушки шпиля и мертвого Зеленого. Тот тут же вспыхнул, запылав как огонь на горе Олимп.

   Черныш совершенно по-детски открыл рот, наблюдая за тем, как пламя весело пожирает все на своем пути, а те места, куда попали брызги от моего залпа, обугливаются в считанные мгновения.

   — Как хорошо, что запаха паленого мяса до сюда не доносится. — одобрил мой залп Макс.

   — Все же не зря отвалили Ненашеву такую кругленькую сумму. — я удовлетворенно кивнул. — Его творение оправдало все затраты. Золотые руки у человека. Надо будет еще танк в нашем мире украсть, и у него переделать. Кочевникам крышка.

   Развернувшись к дракону, я ехидно ухмыльнулся, и продолжил :

   — Ну что, начинаем переговоры ? Обещаем множество всяких прелестей, вроде жратвы в виде личного стада коров и чистки твоей чешуи.

   Черныш лишь покосился на ярко полыхающего зеленого и обреченно кивнул.

   ***

   — Ты жульничал ! — обиженно надулся Дайно (а именно так звали дракона) и отвернулся к окну.

   — А ты не умеешь проигрывать ! — хохотнул я, паркуя машину у входа в замок и хлопая парня по плечу.

   — Подумаешь, спалил случайно полдеревни. Не убил же никого. — принялся он бурчать себе под нос. — Нечего было яйцо воровать…Жил себе, не тужил, а тут приперлись, нежданны-незванны.

   — Не умничай ! — оборвал его Макс. — Ты вообще на нашей территории без спросу поселился. И еще неизвестно, чем ты занимался целыми днями. Мало ли, крестьян может терроризировал.

   — Почем нынче родина ?! — воинственно затряс мешочком с золотом сидящий сзади гном, обвинительно тыча пальцем в дракона. — И почему так мало ?!

   — Не твое дело. И так все что было отдал. После переселения не успел накопить. — еще больше накуксился Дайно, скрещивая руки на груди и явно не желая вылезать из машины.

   — Ну не обижайся ! — принялся сюсюкать я. — Пойдем, расскажешь нам свою историю. Поешь, отдохнешь.

   — Не хочу есть. — буркнул дракон в ответ. Раздавшееся бурчание его желудка выдало вранье с головой. Тяжко вздохнув, Дайно вылез из авто и поплелся за нами в замок.

   — Какая прелесть.- умилился Каин. — Теперь у меня есть свой Черный Дракон.

   Теперь настала уже моя очередь вздыхать. С количеством соратников росли и возложенные на меня обязанности, а ответственность давила тяжким грузом. Интересно, а у Темных Властелинов может быть меланхолия ?

 

[12](Тактический стробоскоп, фонарь-стробоскоп — прибор, излучающий мерцающий с большой частотой свет. Используется для ослепления противника быстро повторяющимися сверхяркими световыми импульсами.)

[13](Каст (англ. Cast) — процесс создания заклинания, буквально аналог слова «магичить». Кастовать заклятие = воплощать заклинание в жизнь, создавать его.)

Оглавление